Relationship of Genetic Variation to Population Size in Wildlife

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Abstract

Genetic diversity is one of three levels of biological diversity requiring conservation. Genetic theory predicts that levels of genetic variation should increase with effective population size. Soulé (1976) compiled the first convincing evidence that levels of genetic variation in wildlife were related to population size, but this issue remains controversial. The hypothesis that genetic variation is related to population size leads to the following predictions: (1) genetic variation within species should be related to population size; (2) genetic variation within species should be related to island size; (3) genetic variation should be related to population size within taxonomic groups; (4) widespread species should have more genetic variation than restricted species; (5) genetic variation in animals should be negatively correlated with body size; (6) genetic variation should be negatively correlated with rate of chromosome evolution; (7) genetic variation across species should be related to population size; (8) vertebrates should have less genetic variation than invertebrates or plants; (9) island populations should have less genetic variation than mainland populations; and (10) endangered species should have less genetic variation than nonendangered species. Empirical observations support all these hypotheses. There can be no doubt that genetic variation is related to population size, as Soulé proposed. Small population size reduces the evolutionary potential of wildlife species.

Abstract

La diversidad genética es uno de los tres niveles de diversidad biológica que requieren ser conservados. La teoría genética predice que los niveles de variación genética se incrementan con el tamaño de la población efectiva. Soulé (1976) reunió la primera evidencia convincente de que los niveles de variación genética en la fauna silvestre se relacionaban con el tamaño de sus poblaciones. Sin embargo, este tema sigue siendo controversial. La hipótesis de que la variación genética se relaciona con el tamaño poblacional conduce a las siguientes predicciones (1) la variación genética intraespecífica debe relacionarse con el tamaño de la población, (2) la variación genética intraespecifica debe relacionarse con el tamaño de la isle, (3) la variación genética debe relacionarse con el tamaño poblacional dentro de grupos taxonómicos, (4) especies ampliamente distribuidas deben tener mayor variación genética que especies de distribución restringida, (5) la variación genética en animales debe tener una correlación negative con el tamaño del cuerpo, (6) la variación genética debe correlacionarse negativamente con la tasa de evolución cromosómica, (7) la variación genética intraespecifica debe relacionarse con el tamaño de la población, (8) los vertebrados deben tener menos variación genética que los invertebrados o plantas, (9) poblaciones insulares deben tener menos variación genética que poblaciones continentales, (10) especies amenazadas deben tener menos variación genética que especies no amenazadas. Todas estas hipótesis están sustentadas por observaciones empíricas. Como propuso Soulé, no hay duda de que la variación genética se relaciona con el tamaño de la población. El tamaño pequeño de una población reduce el potencial evolutivo de las especies de fauna silvestre.

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