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Evaluating the consequences and future of land protection requires broad temporal and spatial perspectives of ecological and cultural factors. We assessed the development of a system of protected areas comprising 37% of central Massachusetts in terms of changing rates and means of land protection. We compared protected areas to the surrounding matrix in terms of physical, biological, and historical features and used these results to raise issues concerning future planning. The rate, purpose, and means of land protection in the North Quabbin Region (168,312 ha) have been dynamic as a result of changes in cultural values and transformation of the landscape from predominantly agriculture to forest. Protected lands are managed by 25 federal and state agencies, private groups, and municipal departments and commissions and are physically and biologically typical of the regional landscape which results from (1) participation of diverse organizations with varied agendas; (2) predominance of large government acquisitions driven by landscape-scale criteria; and (3) absence of coordination among groups. The large area, relative homogeneity and largely undeveloped status of the North Quabbin Region suggest conservation goals distinct from those in the fragmented and extensively developed neighboring areas of the Connecticut River Valley and Cape Cod and Islands Region. Large tracts of forests, wetlands, and lakes in the North Quabbin Region provide (1) habitat for species requiring extensive, intact areas; (2) the opportunity to maintain broad-scale ecological processes; (3) connections to regional conservation areas; and (4) recreation. To realize the area’s potential, a comprehensive plan must be based on a broad-scale perspective and historical understanding of the landscape.

La evaluación de consecuencias y futuro de la protección de suelos requiere de amplias perspectivas espaciales y temporales de factores ecológicos y culturales. Evaluamos el desarrollo de un sistema de áreas protegidas que abarca el 37% del centro de Massachussets en términos de cambios en las tasas y medios de protección de suelo. Comparamos las áreas protegidas con la matriz circundante en términos de sus características físicas, biológicas e históricas e utilizamos los resultados para hacer consideraciones de respecto a planeación futura. La tasa, el propósito y los medios de protección de suelo en la región North Quabbin (168,312 ha) han sido dinámicos como consecuencia de cambios de valores culturales y transformación del paisaje de predominantemente agrícola a forestal. Las áreas protegidas son manejadas por 25 agencias federales y estatales, grupos privados, departamentos y comisiones municipales; física y biológicamente son típicas del paisaje regional que resulta de (1) la participación de organizaciones diversas con agendas variadas; (2) predominancia de grandes adquisiciones gubernamentales motivadas por criterios a escala de paisaje y (3) falta de coordinación entre grupos. La extensión de la región North Quabbin, su relativa homogeneidad y estatus poco desarrollados sugieren metas de conservación distintas a las de áreas vecinas, fragmentadas y extensamente desarrolladas, del valle del Río Connecticut y las regiones Cape Cod e Islands. Los extensos bosques, humedales y lagos en la región North Quabbin proporcionan (1) hábitat para especies que requieren áreas extensas e intactas, (2) la oportunidad de mantener procesos ecológicos en dmplia escala, (3) conexiones con áreas de conservación regionales y (4) recreación. Para que el potencial del área sea realidad se debe utilizar un plan general basado en una perspectiva escalar amplia y en el entendimiento de la historia del paisaje.