The Rarest of Darwin’s Finches

La Especie Más Rara de los Pinzones de Darwin

Authors


PETER R. GRANT Department of Ecology and Evolutionary Biology, Princeton University, Princeton, NJ 08544-1003, U.S.A.

Abstract

The Mangrove Finch (Cactospiza heliobates) is unique among Darwin’s finches in its specialized habits and naturally fragmented distribution on individual islands. It has been reported to occupy six patches of mangroves separated to varying degrees on two of the Galápagos islands, Isabela and Fernandina. We present the results of a field study in three of the patches. The species appears to have become extinct on Fernandina and to be restricted now to a maximum of four habitat islands on Isabela. In one of them, Playa Tortuga Negra, we estimate the population of breeding adults to be 10–20 pairs. At another, west of Villamil, the population size is probably now small due to the cutting of mangroves. The other two populations, close to each other east of Punta Moreno, probably hold the largest demes. Their status is unknown. We estimate that the genetically effective size of the combined populations is 30–380 individuals. Because the populations are so small and restricted, they are vulnerable to any disturbance of the environment. This has probably been so throughout their history because they inhabit a fragmented habitat in a tectonically active region. New anthropogenic threats this century are an introduced wasp (Polistes versicolor), which may be a predator on a major food item (insect larvae) of the finches, and destruction of the habitat. Protection of the occupied habitat against human exploitation is required for the preservation of the species because no alternative habitat is known.

Abstract

El pinzón de manglar, Cactospiza heliobates, es único entre los pinzones de Darwin por sus hábitos especializados y la distribución fragmentada de sus poblaciones dentro de islas del archipielago; su presencia ha sido señalada en seis parches de mangle (cuyo grado de aislamiento es variable) localizados en dos de las islas de Galápagos: Isabela y Fernandina. Aquí presentamos los resultados de un estudio de campo en tres de estos parches. La especie parece estar extinta en Fernandina y estar restringida a un máximo de cuatro “islas de hábitat” en Isabela. En una de ellas, Playa Tortuga Negra, estimamos que la población de adultos reproductores se encuentra entre de diez y veinte parejas. En otra, localizada el oeste de Villamil, la población debe ser pequeña dado el impacto causado por la tala de mangle. Las otras dos, cercanas entre sí y localizadas al oeste de Punta Moreno, posiblemente contienen las poblaciones más grandes. Su situación actual debe ser determinada. Estimamos que el tamaño genetico efectivo de las poblaciones combinadas está entre 30 y 380 individuos. Por ser tan pequeñas y estar tan restringidas, dichas poblaciones son susceptibles a cualquier perturbación del ambiente. Probablemente, éste ha sido el caso a lo largo de su historia, por estar localizadas en un hábitat fragmentado y en un área de gran actividad tectónica. El factor más reciente, de este siglo, está asociado a las perturbaciones humanas. Las principales amenazas son: una avispa introducida (Polistes versicolor), que podría ser un depredador de la principal fuente de alimentos de los pinzones (larvas de insectos), y la destrucción de hábitat. La protección del hábitat que actualmente ocupa es necesaria para la preservación de la especie, ya que la disponibilidad de hábitats alternativos se desconoce.

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