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The Hawaiian monk seal (   Monachus schauinslandi) is a critically endangered species that has failed to recover from human exploitation despite decades of protection and ongoing management efforts designed to increase population growth. The seals breed at five principal locations in the northwestern Hawaiian islands, and inter-island migration is limited. Genetic variation in this species is expected to be low due to a recent population bottleneck and probable inbreeding within small subpopulations. To test the hypothesis that small population size and strong site fidelity has led to low within-island genetic variability and significant between-island differentiation, we used two independent approaches to quantify genetic variation both within and among the principal subpopulations. Mitochondrial control region and tRNA gene sequences (359 base pairs) were obtained from 50 seals and revealed very low genetic diversity (0.6% variable sites), with no evidence of subpopulation differentiation. Multilocus DNA fingerprints from 22 individuals also indicated low genetic variation in at least some subpopulations (band-sharing values for “unrelated” seals from the same island ranged from 49 to 73%). This method also provided preliminary evidence of population subdivision (  F′st estimates of 0.20 and 0.13 for two adjacent island pairs). Translocations of seals among islands may therefore have the potential to relieve local inbreeding and possibly to reduce the total amount of variation preserved in the population. Genetic variation is only one of many factors that determine the ability of an endangered species to recover. Maintenance of existing genetic diversity, however, remains an important priority for conservation programs because of the possibility of increased disease resistance in more variable populations and the chance that inbreeding depression may only be manifest under adverse environmental conditions.

La foca hawaiana es una especie en peligro de extinción cuya población nunca se ha restablecido completamente de su explotación humana a pesar de décadas de protección y los sucesivos programas de gestión diseñados para aumentar el crecimiento de la población. La crianza de las focas occure en cinco islas del archipielago hawaiano, y la migración entre las islas es limitada. Se esperaba que la variación en esta especie fuera baja debido a un reciente cuello de botella y al entrecruzamiento probable entre las subpoblaciones pequeñas. Para probar la hipótesis de que el tamaño pequeño de la población y el fuerte arraigo a su lugar natal ha ocasionado baja variabilidad genética dentro de las islas, y una diferenciación significativa entre las islas, usamos dos métodos independientes para medir la variabilidad genética dentro de y entre las subpoblaciones principales. Se obtuvieron secuencias de la región de control del ADN mitocondrial (359 pares de bases) de 50 focas, las cuales revelaron una diversidad genética muy baja (0.6% posiciones variables), sin evidencia de una diferenciación subpoblacional. “Huellas digitales” de ADN de 22 individuos también mostraron baja variabilidad genética, por lo menos en ciertas subpoblaciones ( la proporción de fragmentos compartidos por focas “sin parentesco” de la misma isla varió entre el 49 y el 73%). Este método también mostró evidencia preliminar de la subdivision poblacional (estimaciones del F′st de 0.20 y 0.13 para dos pares de islas adyacentes). Por lo tanto, intercambios de focas entre las islas podrian tener la capacidad de aliviar el entrecruzamiento local, o posiblemente también de disminuir la variabilidad total que se mantiene en la población. La variabilidad genética es un solo factor entre los muchos que determinan la habilidad de recuperación de una especie en peligro de extinción. Sin embargo, el mantenimiento de la diversidad genética existente deberia seguir siendo prioritario en los programas de conservación, debido a la posibilidad de una mayor resistencia a enfermedades en poblaciones genéticamente mas variables, y a la posibilidad de que los efectos negativos del entrecruzamiento quizás solo se manifiesten en condiciones ambientales adversas.