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We monitored the short term behavioral and demographic responses of gray-tailed voles (Microtus canicaudus) to the reduction and fragmentation of their habitat. Our objectives were (1) to test whether animals perished or moved into remaining fragments after 70% of their habitat was removed; and (2) to test the null hypothesis that the social structure and demography of animals would not differ between habitats consisting of one large continuous fragment (625 m2), a mosaic of 25 small fragments (each 25 m2) separated by 4 m of bare ground, and control, unmanipulated habitats (1850 m2). We conducted the experiment in 12, 0.2-ha enclosures planted with alfalfa with four replicates for each of two manipulated treatments and a control. A 70% reduction in habitat did not adversely affect adult survival, reproductive rate, juvenile recruitment, or population size. However, an influx of unrelated females into habitat fragments resulted in decreased juvenile recruitment in those fragments. Voles from cleared habitat moved into the remaining habitat and did not measurably affect the resident population. Similarly, the demography of voles did not differ significantly among the large-fragment, small-fragment, and control enclosures. Peak density estimates based on the amount of habitat in each enclosure were 545 animals per hectare in control, 1056 in large-fragment, and 2880 in small-fragment enclosures. Reduced movement of animals among the small fragments was the most obvious effect of habitat fragmentation. Six percent of females and 15% of males moved among small fragments within a week compared to approximately 60% moving comparable distances in large-fragment and control enclosures. Rates of juvenile dispersal and sexual maturation declined throughout the summer on all treatments, were associated with season and density, and were only marginally associated with habitat loss and fragmentation. We conclude that at the time of habitat removal and fragmentation, populations were small enough to accommodate a 70% reduction in habitat and still continue to increase in numbers. The social system of gray-tailed voles was sufficiently flexible to accommodate an influx of animals to withstand densities> 1000 voles per ha. The behavioral and demographic features of gray-tailed voles are similar to those reported for other small mammals, thus confirming the use of voles for ecological model systems in habitat fragmentation studies.

Monitoreamos las respuestas demográficas y conductuales de corto plazo a la reducción y la fragmentación del hábitat de ratones de campo de cola gris (Microtus canicaudus). Nuestro objetivos fueron (1) probar si los animales morían o se movían a los fragmentos después de que el 70% de su hábitat fue removido y (2) probar la hipótesis nula de que la estructura social y la demografía de los animales no difería entre hábitats consistentes de un fragmento grande y continuo (625 m2), un mosaico de 25 fragmentos pequeños (25 m2 cada uno) separados por 4 m de suelo limpio y habitats-control no manipulados (1850 m2). Desarrollamos el experimento en 12 encierros de 0.2 ha sembrados con alfalfa y con cuatro réplicas de cada uno de los tratamientos manipulados y un control. La reducción de 70% del hábitat no afectó la supervivencia de adultos, la tasa reproductiva, el reclutamiento de juveniles ni al tamaño poblacional. Sin embargo, la llegada a los fragmentos de hábitat de hembras no relacionadas resultó en un decremento del reclutamiento juvenil en esos fragmentos. Los ratones de hábitat removido se movieron al hábitat disponible y su efecto sobre la población residente no fue medible. De manera similar, la demografía de los ratones no difirió significativamente entre los encierros de fragmento grande, fragmentos pequeños y control. Las estimaciones de densidad máxima, basadas en la cantidad de hábitat en cada encierro, fue de 545 animales/ha en el control, 1056 en el fragmento grande y 2880 en los encierros de fragmento pequeño. El efecto mas obvio de la fragmentación del hábitat fue la reducción de movimiento de animales entre los fragmentos pequeños. El 6% de hembras y 15% de machos se movieron entre los fragmentos pequeños en una semana mientras que aproximadamente el 60% se movió distancias comparables en los encierros de fragmento grande y control. Las tasas de dispersión juvenil y de maduración sexual declinaron durante el verano en todos los tratamientos, estuvieron asociadas con la estación y la densidad, y se asociaron solo marginalmente con la pérdida y fragmentación del hábitat. Concluimos que al momento de la remoción y fragmentación del hábitat las poblaciones eran lo suficientemente pequeñas para acomodar a 70% de reducción de hábitat y aun continuar el incremento en sus números. El sistema social de los ratones de campo de cola gris fue suficientemente flexible para acomodar el arribo de animales hasta sostener densidades de> 2000 ratones/ha. Las características conductuales y demográficas de los ratones de campo de cola gris son similares a las reportadas para otros mamíferos pequeños, confirmando así el uso de ratones de campo para modelos ecológicos en estudios de fragmentación.