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Both the study and management of parasites have historically focused on the control, and even elimination, of parasite populations. In contrast, rare parasitic plants represent an uncommon challenge for conservation biologists and managers who often wish to bolster populations of these parasites. Although parasitic plants may suffer any of the maladies known to affect small populations of plants, parasitic plants may also be limited by the additional suite of factors of host availability, host quality, host resistance to parasitism, and parasite preference. We describe studies that have examined parasite growth and reproductive performance with a variety of host species to argue that consideration of the host needs of parasitic plants is necessary for successful conservation of rare species using this mode of resource acquisition. Although it is clear that parasite performance varies greatly with the availability of different host species, little is known about the host requirements of most parasitic plants, and the relative importance of particular host species may not immediately be obvious. Further, because published host lists generally do not distinguish minor hosts from those that sustain parasite populations, such lists may be misleading for conservation efforts. We argue that successful conservation and restoration of parasitic plants may necessitate the management of thoughtfully selected host populations.

Históricamente, tanto el estudio y el manejo de parásitos se han enfocado en el control y la eliminación de poblaciones parásitas. En contraste, las plantas parasíticas representan un reto poco común para biólogos de la conservación y manejadores que a menudo desean incrementar poblaciones de estos parásitos. Aunque pueden sufrir las consecuencias de cualquiera de los males que afectan a poblaciones pequeñas de plantas, las plantas parasíticas pueden estar también limitadas por factores como disponibilidad y calidad del hospedero, resistencia del hospedero al parasitismo y preferencia del parásito. Describimos estudios que han examinado el crecimiento del parásito y su desempeño reproductivo con una variedad de especies hospederas para argumentar que es necesario considerar los requerimientos de las plantas parasíticas para la conservación exitosa de especies raras que utilizan esta forma de obtención de recursos. Aunque es claro que el desempeño de parásitos varia con la disponibilidad de especies hospederas, se conoce poco acerca de los requerimientos de hospedero de la mayoría de plantas parasíticas, y la importancia relativa de especies hospederas particulares puede no ser inmediatamente obvia. Más aun, debido a que las listas de hospederos publicadas generalmente no distinguen entre huéspedes menores y aquellos que sustentan a las poblaciones parásitas, las listas pueden ser engañosas para los esfuerzos de conservación. Argumentamos que la conservación y restauración exitosa de plantas parasíticas puede requerir del manejo de poblaciones de hospederos cuidadosamente seleccionados.