Effects of a Commercial Baitworm Harvest on Semipalmated Sandpipers and Their Prey in the Bay of Fundy Hemispheric Shorebird Reserve

Authors


 Current address: Department of Biological Sciences, Simon Fraser University, Burnaby, British Columbia V5A 1S6, Canada, email pshepher@sfu.ca

Abstract

Abstract: The conservation of key stopover sites for migratory wading birds is important because there are so few and because in some cases they support entire populations. In Minas Basin in the Bay of Fundy, over 500,000 Semipalmated Sandpipers (Calidris pusilla) on southward migration feed on the abundant amphipod Corophium volutator. When a baitworm harvesting industry began there in 1985 (focused on bloodworms [Glycera dibranchiata]), concerns were raised about the potential effects of this activity on the foraging behavior of Semipalmated Sandpipers and on the density and age structure of their principal prey, C. volutator. Core sampling for invertebrates and paired focal sandpiper observations were undertaken in disturbed (dug) and undisturbed sediment. Semipalmated Sandpiper foraging efficiency decreased by 68.5% in dug sediment, corresponding to observed reductions in prey density. The decreased foraging efficiency may also have been related to reductions in prey availability due to the obstruction of visual and tactile prey cues caused by turning and loosening of the surface sediment. The overall density (adult and juvenile) of C. volutator decreased by 38.8% in dug sediment in the first year of baitworm harvesting, due to direct mortality and lower juvenile recruitment. Juvenile C. volutator were particularly susceptible to disturbance (55% decrease in dug sediment); because they overwinter to become the next year’s potential breeders, this decrease can be expected to compound with each subsequent year of harvesting. All the significant, negative effects of baitworm harvesting on Semipalmated Sandpiper foraging behavior and on the density and age structure of their principal prey, C. volutator, were realized after only one season of digging. Semipalmated Sandpipers foraging in harvested areas may take longer to deposit the fat required for migration, thereby delaying their arrival on the wintering grounds or forcing them to depart without sufficient fat loads.

Abstract

Resumen: La conservación de sitios clave para aves migratorias es vitalmente importante debido a que son tan pocas y debido a que en algunos casos soportan poblaciones enteras. En la cuenca Minas de la bahía de Fundy más de 500,000 playeros semipalmados (Calidris pusilla) de migración sureña se alimentan del abundante anfípodo Corophium volutator. Cuando se dio inicio a la industria de la cosecha de gusanos para carnada en 1985 (enfocada en el gusano Glycera dibranchiata), iniciaron también preocupaciones sobre sus potenciales efectos en las actividades de forrajeo del playero semipalmado y en la densidad y estructura de edades de su principal presa, C. volutator. Se realizaron muestreos de invertebrados y observaciones pareados focales de playeros en sedimentos perturbados (escarbados) y sedimentos sin perturbar. La eficiencia de forrajeo de los playeros disminuyó en un 68.5% en sedimentos escarbados, correspondiendo con observaciones de reducciones en la densidad de la presa. La disminución en la eficiencia de forrajeo también pudo haber estado relacionada con reducciones de la viabilidad de la presa debido a la obstrucción de elementos visuales y táctiles en la presa causados por el movimiento y ablandamiento de la superficie del sedimento. En general, la densidad de C. volutator (adultos + juveniles) disminuyó en un 38.8% en sedimentos removidos en el primer año de cosecha debido a una mortalidad directa y a un reclutamiento bajo de juveniles. Los juveniles de C. volutator fueron particularmente susceptibles a las peturbaciones (55% de disminución en sedimentos escarbados) y debido a que invernan para convertirse en los posibles reproductores del año siguiente, puede esperarse que estas disminuciones se acumulen en cado año subsecuente de cosecha. Todos los efectos negativos y significativos de la cosecha de gusanos para carnada en la conducta del forrajeo de los playeros y en la densidad y estructura de edades de su principal presa C. volutator ocurrieron tan sólo después de una temporada de cosecha. El forrajeo de playeros semipalmados en áreas cosechadas puede tomar más tiempo en depositor la grasa necesaria para la migración, retrasando con ello su arribo a las zonas de invierno y forzarlos a partir sin las reservas de grasa suficientes.

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