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Abstract: Despite the tradition of systematic biology as the science of diversity, systematics has until recently contributed relatively little to the theory and practice of conservation biology. We identify four areas in which systematics could contribute to the conservation of rare plant species: (1) species concepts, (2) the identification of lineages worthy of conservation, (3) the setting of conservation priorities, and (4) the effects of hybridization on the biology and conservation of rare species. Species concepts that incorporate history and reflect phylogeny ultimately will be more useful for preserving biodiversity than those that do not. Phylogenetic analyses involving conspecific populations often reveal multiple lineages that may warrant protection as evolutionarily distinct units. Phylogenetic information also should be considered in setting priorities for conservation. Systematics provides the tools for inferring relationships among organisms and, in conjunction with biogeography, for identifying those areas that harbor many actively speciating groups. Hybridization may lead to the extinction of a rare species, but in other cases, ironically, artificial hybridization with a more widespread congener may be the only way to preserve the gene pool of a rare species. We appeal to systematists to contribute actively to both conservation theory and practice, and we call for the integration of systematics in the establishment of conservation priorities and the development of strategies to preserve Earth’s biota.

Resumen: A pesar de que la biología sistemática es tradicionalmente considerada como la ciencia de la diversidad, la sistemática ha contribuído relativamente poco recientemente a la teoría y práctica de la biología de la conservación. Identificamos cuatro áreas en las cuales la sistemática podría contribuir para la conservación de especies de plantas raras: (1) conceptos de especie, (2) identificación de linajes valiosos para la conservación, (3) establecimiento de prioridades de conservación, y (4) efectos de la hibridización en la biología y conservación de especies raras. Los conceptos de especie que incorporan la historia y reflejan la filogenia serían ultimadamente más útiles para la preservación de la biodiversidad que aquellos que no lo hacen. Los análisis filogenéticos que involucran poblaciones coespecíficas frecuentemente revelan linajes múltiples que pueden garantizar protección como unidades evolutivamente distintas. La información filogenética debería también ser considerada en el establecimiento de prioridades de conservación. La sistemática provee las herramientas para inferir relaciones entre organismos y en conjunto con la biogeografía, para la identificación de aquellas áreas que contienen muchos grupos en especiación activa. La hibridización podría conducir a la extinción de especies raras, pero irónicamente en otros casos, la hibridización artificial con un congenere más ampliamente disperso podría ser la única vía para preservar la información genética de una especie rara. Convocamos a los sistematistas para que contribuyan activamente tanto en la teória como en la práctica del establecimiento de prioridades de conservación y el desarrollo de estrategias para conservar la biota terrestre.