SEARCH

SEARCH BY CITATION

Abstract: High mortality and poor recruitment in Acacia tree populations in many parts of the Middle East may result in loss of biodiversity. Human activities in recent decades have caused drastic changes in the water regime and the abundance of wild and domestic ungulates, which may negatively affect these trees. We studied the effects of large mammalian herbivores on the establishment of young Acacia raddiana and A. tortilis in the Arava Valley between the Red Sea and the Dead Sea, Israel. Seed accumulation under trees was high when large herbivores were excluded, and direct observations confirmed that ungulates were the main seed dispersers of these Acacia species. Insect seed predators (bruchid beetles) damaged more than 95% of seeds not consumed by ungulates. Seed germination was facilitated by gut passage through ungulates. Seedling survival was determined largely by water availability and was independent of herbivore density. Under present conditions, several years of high rainfall are necessary for successful establishment of young trees. Under severe browsing pressure by ungulates, growth in juvenile trees was delayed and smaller sizes were overrepresented. There was no evidence, however, of effects on the long-term demography of Acacia trees, perhaps because ungulates increased seedling densities by enhancing the viability and germination of seeds. We conclude that large mammalian herbivores are essential components of arid Acacia savannas and that wild and domestic ungulates must be included in future conservation plans.

Resumen: La alta mortalidad y el pobre reclutamiento en poblaciones de árboles de Acacia en muchas partes del Medio Oriente puede resultar en la pérdida de biodiversidad. Actividades humanas en décadas recientes han ocasionado cambios drásticos en los regímenes de agua y la abundancia de ungulados silvestres y domésticos, lo cual puede afectar negativamente a estos árboles. Estudiamos los efectos de los mamíferos hervíboros grandes en el establecimiento de árboles jóvenes de Acacia raddiana y A. Tortilis en el valle de Arava entre el Mar Rojo y el Mar Muerto en Israel. La acumulación de semillas bajo los árboles fué alta cuando los hervíboros grandes fuéron excluídos y las observaciones directas confirmaron que los ungulados fuéron los principales dispersores de semillas de estas especies de Acacia. Los insectos depredadores de semillas (escarabajos) deñaron mas del 95% de las semilas que no fueron consumidas por los ungulados. La germinación de semillas fue facilitada por su paso a lo largo del tracto digestivo de los ungulados. La supervivencia de plántulas estuvo mayormente determinada por la accesibilidad del agua y fue independiente de la densidad de hervíboros. Bajo las condiciones actuales, se necesitan varios años de alta precipitación pluvial para el establecimiento éxitoso de árboles jóvenes. Bajo una presión servera de ramoneo por los ungulados, el crecimiento de árboles jóvenes sería retardado y los tamaños pequeños estarían sobre-representados. Sin embargo, no existió evidencia de efectos en la demografia de árboles de Acacia a largo plazo, posiblemente debido a que los ungulados incrementaron las densidades de plátulas al incrementar la viabilidad y germinación de semillas. Concluímos que los mamíferos hervíboros grandes son componentes escenciales para Acacia de savanas áridas y que los ungulados silvestres y domésticos deben ser incluídos en planes futuros de conservación.