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Knowledge about the number of living species is fundamental to the practice of conservation biology, but we are far from knowing the number of species even for relatively well-known groups such as mammals. We analyzed a database that contained information on the year of description, distribution, size class, and taxonomic order of each known mammalian species. Our goal was to predict the size class, order, and number of mammalian species on each of four land masses—America, Eurasia, Africa, Oceania. We constructed cumulative functions of species described versus year of description, and we fitted a logarithmic model to calculate instantaneous rates of species description in 1992 and 2032 and to estimate the number of species to be described in each group in the 40-year interval. Africa and Eurasia had the highest absolute number of species today and the greatest number of species expected to be described in species-rich orders (except for Rodentia, in which the highest number of known and expected species was in the American land mass). Per unit area, Oceania had the highest number of known species and the greatest number of species expected to be described. Our estimates, based on the historical patterns of species accumulation, place the total number of mammalian species in the year 2032 at 4875, which is 247 more than in 1992. The majority of the new species will be small (<100 g) and will be in the orders Insectivora, Chiroptera, and Rodentia. Our analyses will help identify particular groups and land masses for which field surveys, conservation efforts, and taxonomic study deserve particular attention.

El número de especies vivas es una pieza de información clave para la biología de la conservación y la toma de decisiones. Aún estamos lejos de conocer el número exacto de especies vivientes incluso para un grupo relativamente bien conocido como los mamíferos. Analizamos la base de datos formada por el año de descripción, la distribución regional, el tamaño corporal y el orden taxonómico de todas las especies conocidas de mamíferos. Nuestro objetivo fue predecir el número total de especies de mamíferos en el mundo, y para cada región del mundo, clases de tamaño y orden taxonómico. Construímos funciones acumulativas de descripción de especies contra año de descripción y les ajustamos un modelo logarítmico para calcular las tasas instantáneas de descripción de especies en 1992 y en 2032 y el número estimado de especies que serán descritas en cada grupo en el lapso de 40 años hacia el futuro. Nuestras estimaciones, siguiendo los patrones históricos de acumulación de especies, colocan el total de especies de mamíferos en el año 2032 en 4875, 247 más que en 1992. La mayoría de las especies nuevas serán pequeñas (<100 g ) y pertenecerán a los órdenes Insectivora, Chiroptera y Rodentia. Africa y Eurasia presentaron los números absolutos más altos de especies conocidas y los mayores números de especies esperadas en los órdenes grandes (excepto Rodentia; el más alto número de especies conocidas y esperadas fue en América), pero por unidad de área Oceanía arrojó los mayores números de especies conocidas y esperadas. Nuestros análisis contribuyen a enfocar estudios de reconocimiento, esfuerzos de conservación y a poner especial atención a trabajar en la taxonomía de grupos particulares en regiones determinadas.