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Evolutionary Significant Units versus Geopolitical Taxonomy: Molecular Systematics of an Endangered Sea Turtle (genus Chelonia)

Authors

  • Stephen A. Karl,

    1. Department of Biology , University of South Florida, SCA 110, 4202 East Fowler Avenue, Tampa, FL 33620–5150, U.S.A., email karl@chuma.cas.usf.edu
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  • Brian W. Bowen

    1. Department of Fisheries and Aquatic Sciences , University of Florida, 7922 NW 71st Street, Gainesville, FL 32653, U.S.A., and Archie Carr Center for Sea Turtle Research, 223 Bartram Hall, University of Florida, Gainesville, FL 32611, U.S.A.
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Abstract

Abstract: Taxonomic rank is an important criterion in assessing the conservation priority of an endangered organism: the sole member of a distinct family will generally receive a higher priority than a semi-isolated population in a polytypic species. When cryptic evolutionary partitions are discovered in endangered species, these findings are heralded as a positive step in the conservation process. The opposite action, demoting the taxonomic rank of an endangered organism, can be resisted by the conservation community because it is perceived as detrimental to preservation efforts. We explore the arguments for and against the species status of the endangered black turtle (Chelonia agassizii) and contribute an additional data set based on DNA sequences of single-copy nuclear loci. These data are concordant with previous mtDNA surveys in indicating no evolutionary distinction between C. agassizii and adjacent green turtle (C. mydas) populations. Although the black turtle is morphologically identifiable at a low level, much of its distinction is based on size and color differences that are highly variable throughout the range of C. mydas. Thus the black turtle would be more accurately classified at the subspecific or population level. There is no strong scientific case available to defend the species status of C. agassizii, and yet that designation has persisted for over a century. We suggest that the maintenance of this name is based on geographical and political considerations, and we propose a pragmatic category for this type of taxonomy: the geopolitical species. Furthermore, we argue against the practice of preserving species status for conservation purposes. There are several good reasons to preserve the black turtle, including morphological diversity and the possibility that it is an incipient evolutionary lineage with novel adaptations; taxonomic rank, however, is not one of them.

Abstract

Resumen: El rango taxonómico es un criterio importante en la evaluación de prioridades de conservación de un organismo amenazado: el único miembro de una familia distintiva recibirá mayor prioridad que una población semi-aislada de una especie politípica. Cuando las particiones evolutivas crípticas son descubiertas en especies amenazadas, estos descubrimientos son anunciados como un paso positivo en el proceso de conservación. La acción opuesta, la degradación del rango taxonómico de un organismo amenazado, puede ser resistido por la comunidad conservacionista debido a que es percibido como un retroceso en los esfuerzos de conservación. Exploramos los argumentos a favor y en contra del estatus de la tortuga negra Chelonia agassizii, y contibuímos con una base de datos adicional basados en secuencias de ADN de copia sencilla de un loci nuclear. Estos datos concuerdan con estudios previos de ADN mitocondrial en cuanto a la indicación de que no existe distinción evolutiva entre poblaciones adyacentes de C. agassizii y la tortuga verde C. mydas. A pesar de que la tortuga negra es morfológicamente identficable a bajo nivel, mucha de su distinción se basa en diferencias en color y tamaño, diferencias que son altamente variables a lo largo del rango de C. mydas. Por ello, la tortuga negra podría ser mas correctamente clasificada a nivel de subespecie o población. No existe un caso científico fuerte para defender es estatus de C. agassizii y sin embargo su designación ha persistido por mas de un siglo. Sugerimos que el mantenimiento de este nombre esta basado en límites geográficos y políticos y proponemos una categoría pragmática para este tipo de taxonomía: las especies geopolíticas. Mas aún, arguímos en contra de la práctica de preservación del estatus de especies con fines de conservación. Existen varias buenas razones para preservar la tortuga negra, incluyendo la diversidad morofológica y la posibilidad de que es un linaje evolutivo incipiente con adaptaciones originales, sin embargo, el rango taxonómico no es una de ellas.

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