Interactions among Frugivores and Fleshy Fruit Trees in a Philippine Submontane Rainforest

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Abstract

Abstract: We assessed the potential effect of frugivore extinctions on forest regeneration in the North Negros Forest Reserve, a forest fragment that is one of the last remaining wet tropical rainforest ecosystems in the biogeographic region of the central Philippine Islands. We evaluated foraging observations of 19 species of birds, fruit bats, and other mammals in three successional habitats and identified tree species that are potentially at risk because their seeds are dispersed by frugivores that are seriously endangered. The relative abundance of zoochorous trees in this forest community was exceptionally high (80%), suggesting that the process of forest regeneration will change drastically if endangered frugivores are hunted to extinction. We grouped 45 tree species as early-, mid-, or late-successional species based on their population structure and we demonstrated that early-successional tree species were visited by a wide spectrum of frugivores, whereas mid- and late-successional species were visited mostly by hornbills (Bucerotidae) and fruit pigeons (Columbidae). Late-successional tree species were most specialized with respect to dispersers and could therefore be susceptible to extinction. We recommend tree species that could be useful for assisted natural regeneration projects in the reserve because they are visited by a variety of frugivores. Of those, we recommend early-successional trees for open-field plantations and mid-successional tree species for enrichment plantings.

Abstract

Resumen: Las interacciones entre animales frutívoros y árboles de frutas carnosas fueron estudiadas en un fragmento del bosque aún existente de las islas centrales de Filipinas. Parcelas de observación que cubrieron un área total de 8 has fueron trazadas en tres habitates sucesionales de la Reserva Forestal North Negros. Basadaos en observaciones de habitos forrajeros, identificamos especies arboreas que están enriesgo potencial debido a que sus semillos son dispersadas por frugívoros que están seriamente amenazados. La importancia de los árboles zoocoros en esta comunidad forestal fue excepcionalmente alta y se concluyó que el proceso de regeneración forestal será modificado severamente si las especies de animales frutívoros en peligro de extinctión son cazadas hasta extinguirse. Las especies forestales fueron agrupadas como tempranas, medias y tardias en la succesión, basados en la estructura de población de las tres parcelas. Se demostró que las especies arboreas de succesión temprana son dispersadas principalmente por pájaros pequeños y murciélagos frutívoros, las especies de succesión media dependen en gran medida de los buceros (Bucerotidae) y de las palomas frutívoras (Columbidae) para la dispersion de sus semillas. Varias especies arboreas de succesión tardia fueron identificadas como suceptibles a extinguirse junto con los agentes de dispersión debido a su grado de especialización. Además, identificamos especies arboreas con potenciales de uso para proyectos con regeneración natural ayudada en la reserva, debido a que estas areas son visitadas por un gran numero de frugivóros. Especias arboreas de sucesión temprana fueron recomendadas para plantaciones a campo abierto y especias arboreas de sucesión media para diversificación de plantaciones.

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