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Abstract: Scuba diving on coral reefs is an increasingly lucrative element of tourism in the tropics, but divers can damage the reefs on which tourism depends. By studying the effects of diving we can determine what level of use is justifiable in balancing objectives of economic gain and conservation. Off the Caribbean island of Bonaire we compared coral and fish communities between undived reserves and environmentally similar dive sites where maximum use reached 6000 dives per site per year. At these levels of diving, direct physical damage to reefs was relatively minor. There were more loose fragments of living coral in dive sites than reserves and more abraded coral in high- than low-use areas. Diving had no significant effect on reef fish communities. Between 1991 and 1994, diving intensity increased 70% and coral cover declined in two of three dive sites and in all three reserves, suggesting a background stress unrelated to tourism. There was a significant decline in the proportion of old colonies of massive coral species within dive sites (19.2% loss), compared to a smaller loss in reserves (6.7%). Branching corals increased by 8.2% in dive sites, compared with 2.2% in reserves. Despite close management of reefs, diving is changing the character of Bonaire's reefs by allowing branching corals to increase at the expense of large, massive colonies. The impact of background stresses on massive corals seems to have been greater in the presence of diving. Other studies have linked disease infection to coral tissue damage, and the higher rates of abrasion we recorded in dived sites could have rendered corals there more susceptible to disease, thus mediating the decline of massive corals. Our study shows that even relatively low levels of diving can have pronounced effects manifested in shifts in dominance patterns rather than loss of overall coral cover. Bonaire's reefs have among the highest coral cover and greatest representation of ancient coral colonies of reefs anywhere in the Caribbean. Conserving the character of these reefs may require tighter controls on diving intensity.

Resumen: El buceo con tanques en arrecífes de coral es un elemento crecientemente lucrativo del turismo en los trópicos; sin embargo, los buzos pueden dañar los arrefices de los cuales el turismo depende. Al estudiar los efectos del buceo podemos determinar que nivel de uso es justificable al balancear objetivos económicos y de conservación. En las afueras de la isla Caribeña de Bonaire comparamos comundades de corales y peces entre reservas sin buceo y sitios ambientalmente similares con buceo y en los cuales el uso máximo alcanza los 6,000 buceadas por sitio por año. A estos niveles de buceo, el daño fisico a los arrecifes fué relativamente bajo. Existiéron más fragmentos sueltos de coral vivo en sitios de buceo que en las reservas y más coral lesionado en áreas de mucho uso que en las de poco uso. El buceo no tuvo un efecto significativo en las communidades de peces de arrecífe. Entre 1991 y 1994 la intensidad del buceo se incrementó un 70% y la cobertura de coral disminuyó en dos de los tres sitios de buceo así como en las tres reservas, sugiriendo un estrés de fondo no relacionado con el turismo. Existió un declive significativo en la proporción de colonias viejas de especies masivas de coral dentro de los sitios de buceo (pérdida de 19.2%) comparado con una pérdida menor en las reservas (6.7%). Los corales de ramas se incrementaron en un 8.2% en sitios de buceo comparado con un 2.2% en las reservas. A pesar del manejo estricto de los arrecífes, el buceo está cambiando el carácter de los arrecífes de Bonaire al permitir el incremento de los corales de ramas a expensas de las colonias masivas. El impacto del estrés de fondo en los corales masivos aparentemente ha sido mayor en presencia del buceo. Otros estudios han relacionado enfermedades infecciosas al daño del tejido del coral y las tasas de abrasión altas que estimamos en los sitios de buceo podrían ocasionar que los corales sean más susceptibles a enfermedades y por lo tanto mediando la disminución de corales masivos. Nuestro estudio muestra que aún los niveles bajos de buceo pueden tener efectos pronunciados, manifestados en forma de sesgo en los patrones de dominancia en lugar de una pérdida general de la cobertura del coral. Los arrecífes de Bonaire tienen las coberturas más altas de coral y la mayor representación de colonias ancestrales de arrecifes que en cualquier lugar del Caribe. La conservación de las características de estos arrecífes requierá de controles aún más estrictos sobre la intensidad del buceo.