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Abstract: The decline in the range and numbers of elephants as a result of expanding human activity in Africa is recognized as one of the continent’s more serious conservation problems. Understanding the relationship between human settlement patterns and elephant abundance is fundamental to predicting the viability of elephant populations. The prevailing model of human-elephant interaction predicts a negative linear relationship between rising human density and declining elephant density at a coarse (national or subcontinental) scale. Using observed elephant densities and human population data, we tested this prediction in a study area of 15,000 km2 in northwestern Zimbabwe. The results did not fit a linear model. Elephant and human coexistence occurs at various levels of human density, up to a threshold of human density beyond which elephant populations disappear. This threshold seems to be related to a particular stage in the process of agriculturally transformed land becoming spatially dominant over the natural woodland that constitutes elephant habitat. Within the contexts of conservation and sustainable development in African savannas, investigating spatial relationships between elephant and human abundance should be a priority topic for future research.

Resumen: La declinación del rango y número de elefantes como resultado de la expansión de actividades humanas en Africa ha sido reconocido como uno de los problemas de conservación mas serios del continente. El entendimiento de las relaciones entre los patrones de asentamientos humanos y la abundancia de elefantes es fundamental para predecir la viabilidad de poblaciones de elefantes. El modelo prevalente de interacción entre humanos y elefantes predice una relación lineal negativa entre el crecimiento de la densidad humana y la disminución de la densidad de elefantes a una escala burda (nacional o subcontinental). Evaluamos esta predicción en un área de estudio de 15,000 km2 en el norte de Zimbabwe utilizando densidades observadas de elefantes y datos de poblaciones humanas. Los resultados no se ajustan a un modelo lineal, la coexistencia de elefantes y humanos ocurre a varios niveles de densidad humana hasta un límite después del cual las poblaciones de elefantes desaparecen. Estos límites parecen estar relacionados con un particular estado en el proceso de transformación de tierras agriculturales convirtiéndose en espacialmente dominantes sobre las zonas forestales que constituyen el hábitat de los elefantes. Dentro del contexto de la conservación y desarrollo sustentable en las sabanas africanas, la investigación de relaciones espaciales entre abundancia de elefantes y humanos deberá tener prioridad en investigaciones a futuro.