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Abstract: It has been argued that demographic and environmental factors will cause small, isolated populations to become extinct before genetic factors have a significant negative impact. Islands provide an ideal opportunity to test this hypothesis because they often support small, isolated populations that are highly vulnerable to extinction. To assess the potential negative impact of isolation and small population size, we compared levels of genetic variation and fitness in island and mainland populations of the black-footed rock-wallaby (Petrogale lateralis[Marsupialia: Macropodidae]). Our results indicate that the Barrow Island population of P. lateralis has unprecedented low levels of genetic variation ( He= 0.053, from 10 microsatellite loci) and suffers from inbreeding depression (reduced female fecundity, skewed sex ratio, increased levels of fluctuating asymmetry). Despite a long period of isolation (1600 generations) and small effective population size ( Ne15), demographic and environmental factors have not yet driven this population to extinction. Nevertheless, it has been affected significantly by genetic factors. It has lost most of its genetic variation and become highly inbred ( Fe= 0.91), and it exhibits reduced fitness. Because several other island populations of P. lateralis also exhibit exceptionally low levels of genetic variation, this phenomenon may be widespread. Inbreeding in these populations is at a level associated with high rates of extinction in populations of domestic and laboratory species. Genetic factors cannot then be excluded as contributing to the extinction proneness of small, isolated populations.

Resumen: Se ha argumentado que los factores demográficos y ambientales causarán la extinción de poblaciones pequeñas aisladas antes de que los factores genéticos tengan un impacto negativo significativo. Las islas proveen una oportunidad ideal para probar esta hipótesis puesto que frecuentemente soportan poblaciones pepqueñas aisladas que son altamente vulnerables a la extinción. Para determinar el potencial impacto negativo del aislamiento y del pequeño tamaño poblacional, comparamos niveles de variación genética y la capacidad de poblaciones isleñas y continentales del Wallaby de patas negras ( Petrogale lateralis[Marsupialia: Macropodidae]). Nuestros resultados indican que la población de P. lateralis de la isla Barrow tiene niveles bajos sin precedentes de variación genética ( He= 0.053; de 10 loci microsatélites) y sufre de una depresión por intracruza (reducida fecundidad genética, proporción de sexos sesgada, niveles de asimetría altos). A pesar de un largo periodo de aislamiento (1600 generaciones) y un tamaño poblacional efectivo (  Ne15), los factores demográficos y ambientales no han conducido aún a esta población a la extinción. Sin embargo, ha sido afectada de manera significativa por factores genéticos. Ha perdido la mayoría de su variación genética, con una intracruza alta ( Fe= 0.91) y exhibe una capacidad muy reducida. Debido a que otras poblaciones isleñas de P. lateralis también exhiben niveles bajos de variación genética, este fenómeno puede estar ampliamente disperso. La intracruza en estas poblaciones está a un nivel que es asociado con altas tasas de extinción en poblaciones domésticas y en especies de laboratorio. Los factores genéticos no pueden ser excluidos como contribuyentes a la susceptibilidad de extinción de poblaciones pequeñas aisladas.