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Abstract: Recent studies suggest that patterns of genetic diversity significantly influence the viability and persistence of local populations. Revealing and mapping spatial patterns of genetic diversity within species’ ranges may be vital when defining criteria and prioritizing areas for conservation. Chukar Partridges (Alectoris chukar) in Israel occur along a steep ecogeographical gradient extending from mesic Mediterranean zones in the north to steppe and desert regions in the south. To test the hypothesis that the most genetically diverse populations within a species’ range occur within the ecotone, an area of transition between ecosystems where a sharp environmental gradient exists, we examined the allozyme diversity of chukars collected at five locations within the species’ continuous range in each of 2 years. Based on 32 allozyme loci, the genetic diversity of chukars increased significantly along a gradient from populations in Mediterranean regions to those at the ecotone in the northern Negev desert, despite close geographical proximity among populations. Genetic diversity as estimated by percent polymorphic loci, observed and expected heterozygosity, and mean number of alleles was not homogeneous among sampling localities: single and multilocus Hardy-Weinberg and linkage disequilibria increased along the gradient toward the ecotone. Populations exhibited some isolation by distance effects in the face of substantial gene flow. We therefore recommend that higher conservation priority be assigned to the Mediterranean-Negev ecotone area. For Chukar Partridges, it supports the highest overall genetic diversity as well as unique alleles. Priorities for other populations, moreover, can also be set based on their genetic diversity across ecological gradients. Rapid urbanization of Israeli landscapes threatens to disrupt unique and perhaps essential genetic connections among chukar populations, and management of chukars in Israel within a metapopulation context is an urgent requirement.

Resumen: Estudios recientes sugieren que los patrones de diversidad genética influencian significativamente la viabilidad y persistencia de poblaciones locales. La identification y mapeo de patrones espaciales e diversidad genética intraespecifica puede ser vital cuando se definen criterios para la priorización de áreas para conservación. En Israel Alectoris chukar ocurre a lo largo de un gradiente eco-geográfico pronunciado que se extiende desde zonas del Mediterráneo en el norte y estepas y desiertos en el sur. Analizamos la diversidad de alozimas de A. chukar colectados en cinco localidades dentro del rango continuo de la especie en los años 1990 y 1993, para probar la hipótesis de que las poblaciones genéticamente más diversas dentro del rango de una especie ocurren dentro del ecotono; un área de transición entre ecosistemas donde existe un gradiente ambiental pronunciado. Sobre la base de a 32 loci de alozimas, la diversidad genética de A. chukar se incrementó significativamente a lo largo del gradiente de las poblaciones en las regiones del Mediterráneo hacia aquéllas ubicadas al Norte en el ecotono del desierto de Negev, a pesar de la proximidad geográfica entre poblaciones. La diversidad geográfica estimada como el porcentaje de loci polimórficos, la heterocigosidad observada y esperada y el número promedio de alelos, no fueron homogéneos entre las localidades muestreadas. Los desequilibrios de enlace y de Hardy-Weinberg, sencillos y multilocus, se incrementaron a do largo del gradiente y hacia el ecotono. Las poblaciones exhibieron cierto aislamiento por efecto de la distancia a pesor de existir un fluje génico sustancial. Recomendamos por ello, que las prioridades de conservación más altas sean asignadas al área del econtono del Mediterráneo-Negev. Esta área contiene la mayor diversidad genética de la especie, así como alelos únicos. Las prioridades para otras poblaciones pueden tambien ser establecidas en base a su diversidad genética a lo largo de gradientes ecológicos. La rápida urbanización del paisaje israelí amenaza con romper las únicas y por cierto esenciales conexiones genéticas entre poblaciones de A. chukar. El manejo de A. chukar en Israel dentro de un contexto de metapoblaciones en un requerimiento urgente.