Conservation Implications of Dietary Dilution from Debris Ingestion: Sublethal Effects in Post-Hatchling Loggerhead Sea Turtles

Authors

  • Shannon J. McCauley,

    1. Archie Carr Center for Sea Turtle Research and Department of Zoology, University of Florida,
      P.O. Box 118525, Gainesville, FL 32611, U.S.A.
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  • Karen A. Bjorndal

    Corresponding author
    1. Archie Carr Center for Sea Turtle Research and Department of Zoology, University of Florida,
      P.O. Box 118525, Gainesville, FL 32611, U.S.A.
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*Address correspondence to K. A. Bjorndal, email: kab@zoo.ufl.edu

Abstract

Abstract: Ingestion of anthropogenic debris by marine species has been documented extensively; fewer studies have attempted to quantify the sublethal effects caused by debris ingestion. One potential sublethal effect is reduced nutrient gains from diets diluted by consumption of debris. Post-hatchling and juvenile loggerhead sea turtles (Caretta caretta) consume substantial quantities of debris. We evaluated the effects of dietary dilution on voluntary intake in post-hatchling loggerheads to assess their ability to compensate for the presence of inert diluents in their diet by increasing dry mass intakes to maintain nutrient gains. Mean daily intakes of dry mass did not increase significantly with dietary dilution, so intakes of energy and nitrogen on a 50% dilution diet were significantly lower than on a 10% dilution diet. Therefore, post-hatchling loggerheads have an extremely limited ability to compensate for dietary dilution and would experience sublethal effects from decreased energy and nitrogen gains on dilute diets. Decreased nutrient intakes have serious conservation implications because of possible decreased growth rates, longer developmental periods at sizes most vulnerable to predation, depleted energy reserves, reduced reproductive output, and decreased survivorship.

Abstract

Resumen: La ingestión de desperdicios de origen antropogénico por especies marinas ha sido documentada extensivamente; pocos estudios han atentado cuantificar los efectos subletales ocasionados por la ingestion de basura. Un posible efecto subletal es la reducción en la ganancia de nutrientes por dietas diluídas debido a el consumo de basura. Las crias y juveniles de la tortuga marina Caretta caretta consumen cantidades considerables de basura. Los efectos de la dilución dietética por consumo involuntario fueron evaluados en crías para determinar su habilidad para compensar por la presencia de diluyentes inertes en la dieta, mediante un incremento en la captura de materia seca para mantener la ganacia de nutrientes. El consumo promedio diario de materia seca no se incrementó significativamente con una dilución dietética; la captura de energía y nitrógeno en una dieta con un 50% de dilución fué significativamente más baja que una dieta con un 10% de dilución. Así pues, las crías de Caretta caretta tienen una habilidad estremadamente limitada para compensar por dilución de dieta y podría experimentar efectos subletales por disminuciones en la ganacia de energía y nitrógeno en dietas diluídas. La disminución en la captura de nutrientes tiene serias implicaciones de conservación debido a una posible disminución en tasas de crecimiento, periódos de desarrollo más largos a tamaños vulnerables a la depredación, agotamiento de reservas de energía, reducción de la reproducción y disminución en la supervivencia.

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