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Abstract: Fishing has led to local extirpations of reef fishes. For conservation and management purposes, it is important to identify all those species that are vulnerable to fishing, but this cannot be done using a priori assessments or by describing trends in abundance because the necessary scientific resources are not available. Thus the predictions of vulnerability that provide the basis for conservation action will have to be made with existing data or data that can be acquired rapidly before further extirpations occur. The life histories of species may determine their responses to exploitation, and we describe how an easily measured parameter, maximum observed size, is related to population trends of exploited fishes on coral reefs. Using a phylogenetic comparative approach, we demonstrated that species of grouper (Epinephelinae), snapper (Lutjanidae), and parrotfish (Scaridae) that decreased in abundance more than their nearest phylogenetic relative had greater maximum size. Our results suggest that one can predict the vulnerability of reef fishes to exploitation based on responses of their relatives. The quality of the prediction was good for the intensively fished groupers and snappers but poor for the lightly fished parrotfishes. Our approach may help proactive conservationists and fishery managers identify and conserve vulnerable species in new, developing, or lightly exploited fisheries, thereby reducing their reliance on reactive management methods.

Resumen:La pesca ha conducido a extinciones locales de ciertos peces de arrecife. Para propósitos de conservación y manejo es importante identificar aquellas especies que son vulnerables a la pesca; sin embargo, esto no puede ser llevado a cabo utilizando evaluaciones a priori o mediante la descripción de tendencias en abundancia puesto que los recursos científicos necesarios no se encuentran a la mano. Por lo tanto las predicciones de vulnerabilidad que proporcionen bases para acciones de conservación, tendrán que hacerse utilizando datos existentes o datos que se puedan adquirir rápidamente antes de que ocurran otras extirpaciones. La historia de vida de muchas especies podría determinar su respuesta a la explotación; describimos como un parámetro fácil de medición, la talla máxima observada, se relaciona con tendencias poblacionales de peces explotados en arrecífes de coral. Mediante una aproximación filogenética comparativa demostramos que especies de meros (Epinephelinae), pargos (Lutjanidae) y peces loro (Scaridae), mismos que disminuyeron en abundancia mas que sus parientes filogenéticos más cercanos, tuvieron una talla máxima relativamente mayor. Nuestros resultados sugieren que se puede predecir la vulnerabilidad de peces de arrecifes a la explotación en base a respuestas de especies cercanas. La calidad de la predicción fué buena para meros y pargos que son intensamente pescados, pero pobre para los peces loro que son poco capturados. Nuestra estimación podría ayudar a conservacionistas proactivos y manejadores de pesquerías a identificar y conservar especies vulnerables en pesquerías nuevas, en desarrollo o ligeramente explotadas, con la consecuente reducción de su dependencia en métodos de manejo reactivos.