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Abstract: Tropical forests are becoming increasingly fragmented, threatening the survival of the species that depend on them. Small, isolated forest fragments will lose some of their original species. What is uncertain is how long this process of faunal relaxation will take. We compiled data on birds in five tropical forest fragments in Kakamega Forest, Kenya, of known date of isolation. We then predicted the original and eventual species richness of these fragments and, from this difference, the eventual species losses. Expressing the losses to date as a fraction of eventual losses suggests that faunal relaxation approximates an exponential decay with a half-life of approximately 50 years for fragments of roughly 1000 ha. In other words, in the first 50 years after isolation, tropical forest fragments of this size suffer half of the total number of extinctions that they are likely to experience. This result sets the time scale over which humanity must take conservation action in fragmented tropical forests, may aid efforts to set priorities, and indicates how high the future global extinction rate will be.

Resumen: Bosques tropicales se estan volviendo cada vez más fragmentados, poniendo en peligro la existencia de las especies que dependen de ellas. Fragmentos pequeños y aislados perderán algunas de sus especies originales. Lo que no es cierto es cuánto tiempo duraráéste periodo de perdida faunística. Aquí compilamos datos sobre aves en cinco fragmentos de bosque tropical en el Bosque de Kakamega, Kenya, de las cual conocemos sus fechas de aislamiento. A continuación, predecimos la perdida original y eventual de estos fragmentos y, de la diferencía entre estas, la perdida eventual de especies. Cuando expresamos las perdidas hasta la fecha como una fracción de perdidas eventuales, se estima que la perdida faunística approxima una decadencia exponencial con una media vida de más o menos 50 años para fragmentos de approximadamente 1000 ha. En otras palabras, fragmentos de bosque tropical de este tamaño, para los primeros 50 años despues de aislamiento, sufren la perdida de la mitad de las especies de que probablemente perderán. Este resultado establece la escala de tiempo sobre la que debemos tomar acción para proteger bosques tropicales fragmentados. Tambien podra ayudar esfuerzos para establecer prioridades e indica a que altura llegará la futura extinción global.