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Abstract: Natural enemies such as pathogens, herbivores, and seed predators can substantially limit the abundance of plants, including rare species. Vulnerability to particular enemies is likely to differ between life-history stages. We hypothesized that short-term protection of juvenile plants from herbivores can be used to increase population growth of rare species and thus improve the probability of long-term persistence. Using the federally listed (threatened) Pitcher's thistle (Cirsium pitcheri ) as a model, we experimentally excluded insect herbivores from juvenile rosettes to evaluate the potential benefits of deliberate insect control as a tool for management of rare species. Herbivore effects varied spatially across the local environment. Excluding insects in portions of the habitat where herbivory was high had direct benefits, including a 53% decrease in juvenile plant mortality (60% to 7%) and a 10-fold increase in seed production of juveniles that matured and flowered. In other areas, where herbivore-induced juvenile mortality was relatively low, excluding insects either increased seed production of plants that flowered or had no major effect. Our data also suggest indirect benefits to the metapopulation via potential improvement in dispersal among patches. Temporal variation in growing conditions occurred between years, suggesting that multiple-year exclusions would be most effective. Our study suggests that small–scale manipulation of often inconspicuous interactions between rare plants and their natural enemies can be an effective, relatively low-cost tool for the management and restoration of rare plant species.

Resumen: Los enemigos naturales como los patógenos, hervíboros y depredadores de semillas pueden limitar sustancialmente la abundancia de plantas, incluyendo especies raras. La vulnerabilidad a enemigos particulares es posible que difiera entre estadíos de la historia de vida. Hipotetizamos que la protección a corto plazo de plantas juveniles contra hervíboros puede ser utilizada para incrementar el crecimiento poblacional de especies raras y así mejorar la probabilidad de persistencia a largo plazo. Usando la planta Cirsium pitcheri enlistada a nivel federal como en peligro de extinción como modelo, excluímos experimentalmente insectos hervíboros de las rosetas juveniles para evaluar los beneficios potenciales del control deliberado del insecto como una herramienta en el manejo de especies raras. Los efectos de herviboros varían espacialmente a lo largo del ambiente local. Excluyendo insectos en porciones del hábitat donde la herviboría era alta tuvo beneficios directos, incluyendo 53% en la disminución de la mortalidad de plantas juveniles (60–7%) y un incremento de 10 veces en la producción de semillas de juveniles que maduraron y florecieron. En otras áreas, donde la mortalidad de juveniles inducida por hervíboros fue relativamente baja, la exclusión de insectos incrementó la producción de semillas de plantas que florecieron o no tuvo un efecto mayor. Nuestros datos sugieren beneficios indirectos de la metapoblación via el mejoramiento potencial de la dispersión entre parches. La variación temporal en condiciones de crecimiento ocurre entre años, sugiriendo que exclusiones de múltiples años pueden ser las mas efectivas. Nuestro estudio sugiere que la manipulación a pequeña escala de interacciones frecuentemente inconspicuas entre plantas raras y sus enemigos naturales pueden ser efectivas y es una herramienta de relativamente bajo costo para el manejo y restauración de especies raras de plantas.