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Abstract: Traditionally, marine resources have been managed such that controls on new developments are implemented only when harmful effects on other environmental or economic interests can be demonstrated. This approach poses particular problems for the conservation of coastal cetaceans because potential threats to their populations are diverse and likely to interact, individual threats may result from multiple sources, and the problems inherent in studying cetaceans result in considerable scientific uncertainty and low statistical power to detect any effects. Consequently, many countries are adopting integrated coastal management programs and precautionary management principles. In practice, however, issues continue to be dealt with within traditional frameworks that require demonstration of harm. Because cetaceans are long-lived, they demand long-term studies, and populations could decline to dangerously low levels before management action is taken. We illustrate these problems using a case study from the Moray Firth, Scotland. This inshore area will soon be designated and managed as a “special area of conservation” to protect bottlenose dolphins (  Tursiops truncatus) under the European Community's Habitats Directive. The population is small and isolated, and it faces a wide range of potential threats, but there remains considerable uncertainty over the magnitude of each threat. We combined power analysis and population viability analysis to explore the relative consequences of adopting either traditional or precautionary approaches to management. In this case, our results reaffirm the need for precautionary management. More generally, we illustrate how this approach can be used to provide a more scientific basis for determining the level of precaution required to address particular management issues in this and other marine systems.

Resumen: Tradicionalmente, los recursos marinos han sido manejados en base a que los controles de nuevas urbanizaciones sean implementados sólo cuando los efectos dañinos sobre otros intereses ambientales o económicos puedan ser demostrados. Esta metodología presenta problemas particulares para la conservación de cetáceos costeros debido a que las amenazas potenciales a sus poblaciones son diversas y muy probablemente interactúan, las amenazas individuales pueden resultar de fuentes múltiples, y los problemas inherentes al estudio de cetáceos resultan en una cantidad considerable de incertidumbre y de bajo poder estadístico, como para detectar algún efecto. En consecuencia, muchos países están adoptado programas de manejo costero integral y principios de manejo preventivo. Sin embargo, en la práctica, los asuntos continúan siendo manejados dentro de los marcos de trabajo tradicionales que requieren de la demostración de un daño. Debido a que los cetáceos son de vida larga, esto demanda estudios a largo plazo, y las poblaciones podrían declinar a niveles peligrosamente bajos antes de que se tomen acciones de manejo. Ejemplificamos estos problemas usando un caso de estudio del brazo marino en Moray, Escocia. Esta área costera pronto será designada y manejada como un área especial de conservación para la protección de delfines nariz de botella (  Tursiops truncatus) bajo la Directiva de Hábitats de la Comunidad Europea. La población es pequeña, aislada y enfrenta un amplio rango de amenazas potenciales, pero aún persiste una considerable incertidumbre respecto de la magnitud de cada amenaza. Combinamos un análisis de poder y un análisis de viabilidad poblacional para explorar las consecuencias relativas de la adopción tanto de metodologías tradicionales como preventivas para el manejo. En este caso, nuestros resultados reafirman la necesidad de un manejo preventivo. Más generalmente, mostramos como este método puede ser usado para proveer bases más científicas para determinar el nivel de prevención requerido para enfrentar asuntos de manejo particulares en este y otros sistemas marinos.