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An Experiment Testing whether Condition and Survival are Limited by Food Supply in a Reintroduced Hihi Population

Authors


email d.p.armstrong@massey.ac.nz

Abstract

Abstract: The Hihi (Stitchbird, Notiomystis cincta) is an endemic New Zealand honeyeater that after European colonization survived on only one offshore island. Attempts to reintroduce Hihi to other islands have been unsuccessful, with populations slowly declining. The main hypothesis for these declines was an inadequate year-round supply of carbohydrate food (nectar and fruit) due to human impacts on the forest habitat. When Hihi were reintroduced to Mokoia, another island with regenerating forest, we tested whether survival was limited by carbohydrate food in the year after release. We conducted an “on-off” experiment in which ad libitum sugar water was available to birds for 2 out of every 4 weeks. We compared the masses of individual birds at the end of on and off periods to identify times when birds lost condition with no supplementary food and would be likely to starve. We also used mark-recapture analysis of resighting data to test whether mortality rates were higher when supplementary food was unavailable. The only effect of the supplementary food was that Hihi spent less time foraging for nectar and fruit and more time foraging for invertebrates. There was no time of year when birds lost mass when the food was taken away, and survival rates were not significantly lower when supplementary food was absent. The low (38%) annual survival rate could not be accounted for by shortage of carbohydrate food, and population viability analysis suggests that the population is likely to slowly decline. Our experiment shows that declines of reintroduced Hihi populations may be unrelated to food supply and that alternative hypotheses should be developed and tested. Our results also show the importance of using experimental methods, when possible, to test hypotheses about factors thought to be limiting reintroduced populations.

Abstract

Resumen: El Hihi (  Notiomystis cincta) es un ave mielera endémica de Nueva Zelandia y que solo ha sobrevivido en una de las islas del archipiélago después de la colonización europea. Intentos realizados para establecer al Hihi en otras islas han tenido poco éxito y estas poblaciones están disminuyendo lentamente. La principal hipótesis propuesta para explicar el poco éxito de establecimiento de las aves es la falta de una fuente de carbohidratos (  frutos y néctar) a lo largo de todo el año, ocasionada por impactos humanos en el hábitat forestal. Cuando el Hihi fue reintroducido a otra isla ( Mokoia) con árboles en regeneración, investigamos experimentalmente si la sobrevivencia estaba limitada por la cantidad de alimentos con carbohidratos durante el primer año posterior a la liberación. Conducimos un experimento en el que proveímos a las aves con agua azucarada ad libitum por dos semanas, cada dos semanas. Comparamos los pesos de los individuos al final de las dos semanas de suministro del agua azucarada, con los pesos de los mismos al final de las dos semanas sin el agua azucarada, con la intención de identificar los períodos en que las aves perdieron condición física, sin agua azucarada, y por lo tanto estuvieran más propensos a morir de hambre. También usamos un análisis de marcado-recaptura en datos de avizoramiento para evaluar si las tasas de mortalidad fueron mayores durante el tiempo cuando no se disponía de alimento suplementario. El único efecto del agua azucarada fue que las aves dedicaron menos tiempo al forrajeo de néctar y frutas y dedicaron más tiempo al forrajeo de invertebrados. En ningún momento del año las aves perdieron peso cuando se quitaba el agua azucarada, y las tasas de sobrevivencia no fueron significativamente más bajas cuando no se proveía alimento suplementario. Sin embargo, encontramos una tasa de sobrevivencia anual baja (38%) que no pudimos atribuir a la falta de alimentos ricos en carbohidratos y un análisis de la viabilidad de poblaciones muestra que la población probablemente disminuya lentamente. Nuestro experimento muestra que la reducción en números de poblaciones de Hihi reintroducidas puede no estar relacionada con la provisión de alimentos y que se deberán elaborar y evaluar nuevas hipótesis. Nuestros resultados también muestran la importancia de utilizar métodos experimentales, cuando sea posible, para evaluar hipótesis relacionadas con factores que se cree están limitando las poblaciones reintroducidas.

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