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Abstract: The largest existing hunt for marine mammals is Canada's commercial hunt for Northwest Atlantic harp seals (Pagophilus groenlandicus). From 1995 to 1998, the total allowable catch was set at a level that the Canadian Department of Fisheries and Oceans calculated would not cause the population to decline, consistent both with its stated management objectives of maintaining stable seal populations while allowing a sustainable harvest and with its stated policy of taking a precautionary approach to management. During those years, Canada's total allowable catch was progressively increased from 186,000 harp seals per year (1995) to 250,000 (1996) to 275,000 (1997 & 1998). We examined whether the government's management objectives were achieved using the conventional approach of comparing landed catches with the replacement yield estimated from a biological population model. We then conducted a second assessment, using a more modern and precautionary approach recently implemented for marine mammal management in the United States which incorporates uncertainty into management models to estimate sustainable “potential biological removal levels.” From 1996 to 1998, landed catches from Canada and Greenland exceeded Canada's estimated replacement yield. Over the same period, estimated total human-caused mortality exceeded potential biological removal levels by 1.5 to 5.9 times. Given such levels of reported catches and estimated total human-caused mortality, Canada's management of its harp seal hunt did not achieve its objectives. It is likely, therefore, that the population is now declining and, if recent levels of killing continue, the population will stabilize only at levels below (and possibly far below) its maximum net productivity level. Viewed from this perspective, Canada's approach to harp seal management between 1996 and 1998 cannot be deemed precautionary or risk-averse.

Resumen: Resumen: La caza más grande de mamíferos marinos que existe es la captura comercial de las focas harp (Pagophilus groenlandicus) del Canadá. De 1995 a 1998 se fijó la captura total permisible a un nivel que, según el Departamento Canadiense de Pesquerías y Océanos, no causaría una disminución de la población, congruente tanto con los objetivos establecidos de manejo dirigidos a mantener poblaciones estables de focas y permitir, a la vez, una cosecha sostenida, como con su política declarada de adoptar una estrategia de manejo precavido. Durante estos años, la cosecha total permisible del Canadá aumentó progresivamente de 186,000 focas por año (1995), a 250,000 (1996) y a 275,000 (1997 y 1998). Examinamos si se alcanzaron los objetivos de manejo del gobierno usando la estrategia convencional de comparar capturas desembarcadas con la producción de reemplazo estimada a partir de un modelo de biología poblacional. Luego realizamos una segunda evaluación utilizando una estrategia más moderna y precavida implementada recientemente en los Estados Unidos para el manejo de mamíferos marinos y que incorpora la incertidumbre en los modelos de manejo para estimar los “niveles potenciales de remoción biológica” sostenibles. De 1996 a 1998, las capturas desembarcadas del Canadá y Groenlandia excedieron la producción de reemplazo estimada. Durante el mismo tiempo, la mortalidad total estimada causada por humanos excedió los niveles potenciales de remoción biológica por 1.5 a 5.9 veces. Debido a los niveles de captura reportados y a la mortalidad total estimada causada por humanos, el manejo de la caza de focas P. groenlandicus del Canadá no alcanzó los objetivos planteados. Por lo tanto, es probable que la población se encuentre en disminución y si los recientes niveles de caza continúan, la población se estabilizaráúnicamente a niveles por debajo (y posiblemente muy por debajo) de su nivel máximo de productividad neta. Visto desde esta perspectiva, la estrategia del Canadá para el manejo de las poblaciones de P. groenlandicus entre 1996 y 1998 no puede considerarse precavido ni adverso al riesgo.