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Abstract: Flying squirrel (Pteromys volans) populations have declined severely during the past few decades, and the species has become a focal species in forest management and the conservation debate in Finland. We compared landscape structure around known flying squirrel home ranges with randomly chosen forest sites to determine which landscape patterns characterize the areas occupied by the species in northern Finland. We sought to identify the key characteristics of the landscape that support the remaining flying squirrel populations. We analyzed landscape structure within circular areas with 1- and 3-km radii around 63 forest sites occupied by flying squirrels, and around 96 random sites. We applied stepwise analysis of the landscape structure where landscapes were built up step-by-step by adding patch types in order of their suitability for the flying squirrel. The land-use and forest-resource data for the analysis were derived from multisource national forest inventory and imported to a geographical information system. Landscape patch types were divided into three suitability categories: breeding habitat (mixed spruce-deciduous forests); dispersal habitat ( pine and young forests); and unsuitable habitat ( young sapling stands, open habitats, water). Flying squirrel landscapes contained more suitable breeding habitat patches and were better connected by dispersal habitats than random landscapes. Our results suggest that for the persistence of the flying squirrel, forest managers should 1) maintain a deciduous mixture, particularly in spruce-dominated forests; 2) maintain physical connectivity between optimal breeding habitats; and 3) impose coarse-grained structures on northeastern Finnish landscapes at current levels of habitat availability.

Resumen: Las poblaciones de ardilla volador ( Pteromys volans) han declinado severamente durante las últimas décadas y la especie se ha convertido en una especie focal en el manejo de bosques y el debate sobre conservación en Finlandia. Comparamos la estructura del paisaje alrededor de zonas conocidas de ardillas voladoras con sitios de bosque seleccionados al azar para determinar cuales patrones del paisaje caracterizan las áreas ocupadas por la especie en el norte de Finlandia. Intentamos identificar las características clave del paisaje que soportan las poblaciones remanentes de ardillas voladoras. Analizamos la estructura del paisaje con áreas circulares de 1 y 3 km de radio alrededor de 63 sitios de bosque ocupados por ardillas voladoras y alrededor de 96 sitios seleccionados al azar. Aplicamos un análisis por pasos de la estructura del paisaje, donde los paisajes fueron construídos paso a paso al agregar tipos de parche en base a su idoneidad para las ardillas voladoras. Los datos de uso del suelo y recursos forestales para el análisis fueron derivados de un inventario forestal nacional de recursos múltiples e importados a un Sistema de Información Geográfica. Los tipos de parches de paisaje fueron divididos en tres categorías de idoneidad: hábitat para reproduccíon ( bosque mixto de abeto-deciduo); hábitat disperso ( pino y bosques jóvenes) y hábitat indeseable (árboles jóvenes, hábitats abiertos, agua). Los paisajes para ardilla voladora contenían más parches de hábitat idóneo para reproduccíon y estuvieron mejor conectados por hábitats dispersos que los paisajes al azar. Nuestros resultados sugieren que para la persistencia de la ardilla voladora el manejo de bosques deberá: 1) mantener una mezcla decidua particularmente en bosques dominados por abetos; 2) mantener la conectividad física entre hábitats óptimos de reproducción; y 3) imponer estructuras de textura gruesa a los niveles actuales de hábitat viable en los paisajes norteños de Finlandia.