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Abstract: Although economic analysis can be used to argue for preservation of species and habitats, many natural assets represent inferior investments in society's asset portfolio. We demonstrate this for the case of ancient temperate rainforests and minke whales (  Balaenoptera acutorostrata). For both rainforests and whales, we determined their value for harvest and balanced this against society's valuation of the preserved stock. For the market and nonmarket data available, we then determined how much rainforest and how many minke whales global society should keep in its asset portfolio. Although ecologists increasingly attempt to justify preservation of biological assets on economic grounds, we argue that this might be a dangerous approach to take. Ultimately, it may be necessary to reexamine the ethical foundations for conservation of nature and biodiversity, including the economist's use of utilitarianism. We suggest that the safe minimum standard approach may prove useful in practice.

Resumen: A pesar de que el análisis económico puede ser utilizado para argumentar la conservación de especies y hábitats, muchos riquezas naturales representan inversiones inferiores en el portafolio de riqueza de la sociedad. Demostramos que este es el caso de bosques lluviosos templados antiguos y las ballenas minke ( Balaenoptera acutorostrata). Determinamos el valor de cosecha tanto para los bosques lluviosos como para las ballenas y balanceamos contra el valor de su conservación para la sociedad. Con los datos viables de mercado y no mercado, determinamos cuanto bosque y cuantas ballenas deben ser mantenidas en el portafolio de riqueza. A pesar de que los ecologistas intentan cada vez mas justificar la conservación de valores naturales con bases económicas, arguímos que ésta puede ser una aproximación peligrosa a seguir. Ultimadamente, podría ser necesario re-examinar los fundamentos éticos para la conservación de la naturaleza y la biodiversidad, incluyendo el uso utilitario del economista. Sugerimos que la aproximación de estándar mínimo seguro puede resultar muy útil en la práctica.