SEARCH

SEARCH BY CITATION

Abstract: Two species of Neotropical army ant, Eciton burchelli and Labidus praedator ( Hymenoptera: Formicidae: Ecitoninae), are swarm-raiding species that require large areas of habitat in which to hunt. Behavioral and distributional studies of these two species have been confined largely to humid lowland forest. We conducted intensive systematic area searches at elevations between 1200 and 1800 m in western Panama to assess the distribution of both species in intact premontane moist forest, shade coffee plantations, and sun coffee plantations. Both species were repeatedly observed in forest, shade coffee plantations close to forest, and shade coffee plantations distant from forest. Neither species was observed in sun coffee plantations. We believe that retention of certain forest-like characteristics in the traditional shade coffee farm contributes to the persistence of these forest organisms in modified landscapes. Large canopy trees not only provide shade that buffers temperature extremes but also supply the ground layer with regular inputs of leaf litter and coarse woody debris from fallen trunks. Both E. burchelli and L. praedator hunt in leaf litter, and E. burchelli uses coarse woody debris as nesting sites ( bivouacs). There were significantly fewer potential bivouacs available in sun coffee plantations than in forest and shade coffee habitats. Also, litter depth was less in sun coffee than in forest and shade coffee. Our results provide the first evidence that shade coffee plantations can provide additional habitat for E. burchelli and L. praedator, top predators of the leaf litter arthropod community. E. burchelli and L. praedator act as critical links between swarm-attendant bird species and leaf-litter arthropods, providing an easily exploited food resource that would otherwise be unavailable for many birds. Continued conversion of shade coffee plantations to sun coffee plantations could have negative effects on army ants and associated biodiversity.

Resumen: Las hormigas arrierras Neotropicales, Eciton burchelli y Labidus praedator ( Hymenoptera: Formicidae: Ecitoninae) son especies que requieren de extensas áreas de hábitat para cazar. Los estudios conductuales y de la distribución de estas especies se han realizado principalmente en bosques húmedos en tierras bajas. Desarrollamos búsquedas sistemáticas intensivas en elevaciones entre 1200 y 1800 msnm en Panama occidental para determinar la distribución de ambas especies en bosque húmedo premontano intacto, en plantaciones de café con y sin sombra. Las dos especies fueron observadas recurrentemente en bosque y en plantaciones de café de sombra cercanos y lejanos al bosque. Consideramos que la retención de ciertas características del bosque en las plantaciones de café de sombra contribuye a la persistencia de estos organismos de bosque en ambientes modificados. Los árboles no solo proporcionan sombra que amortigua la temperatura, sino que proporcionan hojarasca y restos leñosos de troncos caídos. Tanto E. burchelli como L. praedator cazan en la hojarasca, E. burchelli utiliza restos leñosos para anidar (vivaques). Encontramos significativamente menos vivaques en plantaciones de café sin sombra al compararlos con bosque y plantaciones de café con sombra. Asimismo, la profundidad de la capa de hojarasca fue menor en plantaciones de café sin sombra en comparación con bosque y plantaciones de café con sombra. Nuestros resultados proporcionan la primera evidencia de que las plantaciones con sombra proporcionan hábitat adicional para E. burchelli y L. praedator, depredadores de la comunidad de artrópodos en la hojarasca. E. burchelli y L. praedator actúan como eslabones críticos entre especies de aves que se alimentan de hormigas y los artrópodos de la hojarasca, proporcionando un recurso alimenticio fácilmente explotado que de otra manera no estaría disponible para muchas aves. La continua transformación de plantaciones de café con sombra a plantaciones sin sombra pudiera tener efectos negativos sobre las hormigas arrieras y la biodiversidad asociada.