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Evaluating Great Smoky Mountains National Park as a Population Source for the Wood Thrush

Authors

  • Theodore R. Simons,

    Corresponding author
    1. Cooperative Fish and Wildlife Research Unit, Department of Zoology, North Carolina State University, Raleigh, NC 27695–7617, U.S.A.
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  • George L. Farnsworth,

    1. Cooperative Fish and Wildlife Research Unit, Department of Zoology, North Carolina State University, Raleigh, NC 27695–7617, U.S.A.
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  • Susan A. Shriner

    1. Cooperative Fish and Wildlife Research Unit, Department of Zoology, North Carolina State University, Raleigh, NC 27695–7617, U.S.A.
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email tsimons@ncsu.edu

Abstract

Abstract: The prevailing fragmentation paradigm predicts that large, intact forests are acting as population sources for Neotropical migrant landbirds. We used the Wood Thrush (  Hylocichla mustelina) as a model for evaluating the role Great Smoky Mountains National Park (the largest national park in the eastern United States) may play in maintaining regional songbird populations. We estimated the annual productivity of Wood Thrushes in the park by combining observations on the birds' distribution, abundance, and productivity with estimates of habitat availability. We estimated a breeding population of approximately 10,000 nesting pairs using habitat models developed from over 2500 point-count censuses conducted across the park. Data from 426 nests monitored from 1992 to 1997 produced a daily nest survival rate of 0.96. We estimated an annual fecundity of 2.76 fledglings per breeding pair, based on a model that incorporated the re-nesting behavior of Wood Thrushes. Results indicate that the park is producing approximately 3000 surplus female young each year. Daily nest survival rates were below those reported in other studies of Wood Thrushes in large forest tracts. The relatively high productivity of 3.31 nestlings per successful nest suggests that, in the absence of predation, the park provides high-quality nesting habitat for Wood Thrushes, but that it may also support a more diverse and abundant predator community than more disturbed or less contiguous sites. The difficulties of estimating the size of continental breeding bird populations make assessing the significance of the park within a regional landscape context problematic, but our estimates suggest that, although the park is functioning as a substantial population source on a local scale, its potential to sustain regional or continental Wood Thrush populations is limited. Our findings suggest that species such as the Wood Thrush are capable of moderate levels of surplus productivity in high-quality habitat, but that extensive areas of suitable habitat outside protected areas and other public lands will be required to sustain continental breeding populations.

Abstract

Resumen: El paradigma prevaleciente sobre la fragmentación predice que bosques extensos e intactos actúan como fuentes de poblaciones de aves migratorias neotropicales. Utilizamos a Hylocichla mustelina como modelo para evaluar la función que juega el Parque Nacional Great Smoky Mountains (el parque nacional más grande del este de los Estados Unidos de América) en el mantenimiento de la diversidad de aves canoras en la región. Estimamos la productividad anual de Hylocichla mustelina en el parque combinando observaciones de distribución, abundancia y productividad, con estimaciones de calidad y disponibilidad del hábitat. Estimamos que hay aproximadamente 10,000 parejas reproductoras al aplicar modelos de hábitat basados en más de 2,500 censos realizados a través del parque. Los datos de 426 nidos, de los que se hizo un seguimiento desde 1992 hasta 1997, arrojaron un promedio de sobrevivencia diaria por nido de 0.96. Estimamos que la fecundidad estacional de Hylocichla mustelina es de 2,76 crías por pareja usando un modelo que incorpora segundos intentos de anidación. Los resultados indican que el parque está produciendo un excedente de alrededor de 3,000 hembras juveniles cada año. Las tasas de sobrevivencia diaria de nidos estuvieron por debajo de las tasas reportadas en otros estudios de Hylocichla mustelina realizados en bosques de gran extensión geográfica. La productividad relativamente alta de 3.31 crías por nido exitoso sugiere que el parque provee hábitat de alta calidad para Hylocichla mustelina, pero que también sostiene una comunidad de depredadores diversa y abundante cuando se compara con lugares más perturbados o menos contiguos. Las dificultades para estimar el tamaño de las poblaciones reproductoras de aves continentales hace que la evaluación de la importancia del parque dentro de un contexto de paisaje sea problemática, sin embargo, nuestras estimaciones sugieren que a pesar de que el parque esté funcionando como una fuente poblacional considerable a nivel local, su potencial para sostener poblaciones de Hylocichla mustelina a nivel regional o continental es limitado. Nuestros hallazgos sugieren que especies como Hylocichla mustelina son capaces de tener una productividad excedente a niveles moderados en hábitats de alta calidad, pero que se requerirán áreas extensas de hábitat propicio para la reproducción fuera de las áreas protegidas y otros terrenos públicos para proteger las poblaciones continentales.

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