Consequences of Succession on Extensively Grazed Grasslands for Central European Butterfly Communities: Rethinking Conservation Practices

Authors

  • Oliver Balmer,

    Corresponding author
    1. Zoologisches Institut der Universität Basel, Rheinsprung 9, CH–4051 Basel, Switzerland
    2. Institut für Natur-, Landschafts- und Umweltschutz (NLU), Universität Basel, St. Johanns-Vorstadt 10, CH–4056 Basel, Switzerland
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  • Andreas Erhardt

    1. Institut für Natur-, Landschafts- und Umweltschutz (NLU), Universität Basel, St. Johanns-Vorstadt 10, CH–4056 Basel, Switzerland
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 Address correspondence to O. Balmer, Byfangweg 36, CH–4051 Basel, Switzerland, email oliver.balmer@pronet.ch

Abstract

Abstract: Because of changes in land use, the quantity of extensively grazed or mown calcareous grasslands and their successional stages have drastically declined over the last few decades in Central Europe. Old fallow land has decreased most. It is often afforested or reconverted into extensively cultivated grassland because extensive cultivation is believed to be favorable for diversity and rare species conservation. The relative importance of fallow calcareous grasslands, however, has not been investigated fully and might be much underestimated. To evaluate the relative importance of extensively grazed pastures, early and old fallow land, and young forest, we examined populations of diurnal butterflies from 14 sites in the Swiss Jura Mountains. We used univariate, multivariate, and qualitative methods to compare the successional stages. The first 2–3 years of succession had little influence on the butterfly fauna. Therefore, pastures and early fallow land were treated as a single “early stage.” Old fallow land had significantly higher species richness (+32%) and heterogeneity (+65%) and hosted more Red List species (+48%) than the early stage. Young forest was depauperate in butterfly species. Further, cluster analysis and correspondence analysis showed a close resemblance of the sites of the early stage to each other and a clear difference from the sites of old fallow land. All differences were best explained by the successional age of the sites. Both early stage and old fallow land showed a high proportion (>25%) of stage-specific species, but more threatened species were specific to old fallow land. We conclude that up to now the importance of old fallow land has been underestimated in conservation efforts in Central Europe. Contrary to the prevailing opinion, it is at least as important for butterflies as extensively cultivated grassland. Further conversion into forest, a common habitat in the region, should be prevented. Because old fallow land has become exceedingly rare, its inclusion in management plans is urgently needed. Otherwise, we may soon lose a valuable but often overlooked part of our biodiversity.

Abstract

Resumen: En Europa Central, los pastos de uso no intensivo y sus etapas de sucesión han declinado drásticamente en las últimas décadas, a causa de los cambios en el uso de las tierras. De todas las etapas, el barbecho antiguo es el más afectado. Aparte del decline general, es a menudo reforestado o reconvertido como pasto de cultivo, ya que se creé que esta práctica es favorable para la conservación de la biodiversidad. Sin embargo, la importancia del barbecho no ha sido investigada suficientemente y pudiera estar subestimada. Hemos examinado las poblaciones de mariposas diurnas en 14 puntos de las montañas Jura en Suiza, para evaluar la importancia relativa de pastos de cultivo extensivo, barbecho joven y antiguo y bosque joven en este conjunto. Estas etapas son comparadas utilizando metodos univariados, multivariados y cualitativos. Demostramos que los primeros 2–3 años de sucesión tienen poca influencia en la mariposa. Por lo tanto, los pastos cultivados y barbecho joven son identificados, ambos, como la “ etapa joven.” El barbecho viejo tiene una mayor abundancia de especies significante (+32%) y heterogéneidad (+65%), y contiene mas especies de la “Lista Roja” (+48%) que la etapa joven. El bosque joven es absolutamente escaso en especies. “Cluster Analysis” y “Correspondence Analysis” tambien demuestran un gran parecido entre los puntos de etapa joven entre sí y una clara diferencia de éstos con los de barbecho viejo. El factor determinante de estas diferencias reside en la edad de los pastos. Tanto la etapa joven como el barbecho viejo tienen una alta proporción (>25%) de especies específicas, pero más especies en peligro son específicas del barbecho viejo. Nuestra conclusión es que el barbecho viejo ha sido substimado en los esfuerzos de conservación en Europa Central. Contrariamente a la opinion que prevalece, es al menos tán importante para las mariposas como el pasto de cultivo extensivo. Su conversión en bosque, sin embargo, ha de ser prevenida. Al haberse convertido el barbecho viejo en una rareza, su inclusion en las practicas de conservación es urgente. Si no es así, tal vez perdamos pronto una valiosa pero poco reconocida parte de nuestra biodiversidad.

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