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Cougar Dispersal Patterns, Metapopulation Dynamics, and Conservation




Abstract: We examined cougar (  Puma concolor) dispersal, emigration, and immigration in the San Andres Mountains, New Mexico, from 1985 to 1995 to quantify the effects of dispersal on the local population and surrounding subpopulations. We captured, tagged, and radio-collared animals to detect the arrival of new immigrants and dispersal characteristics of progeny. We found that cougars in southern New Mexico exhibited a metapopulation structure in which cougar subpopulations were separated by expanses of noncougar habitat and linked by dispersers. Of 43 progeny (n = 20 males, 23 females) studied after independence, only 13 females exhibited philopatric behavior. Males dispersed significantly farther than females, were more likely to traverse large expanses of noncougar habitat, and were probably most responsible for nuclear gene flow between habitat patches. We estimated that an average of 8.5 progeny (i.e., cougars born in the study area) successfully emigrated from and 4.3 cougars successfully immigrated to the San Andres Mountains each year. Concurrently, an average of 4.1 progeny were recruited into the San Andres cougar population. Protected cougar subpopulations can contribute to metapopulation persistence by supplying immigrants to surrounding subpopulations that are affected by fragmentation or offtake by humans. Cougar population dynamics and dispersal behavior dictate that cougar management and conservation should be considered on a regional scale.


Resumen: Examinamos la dispersión, emigración e inmigración del jaguar (  Puma concolor) en las montañas de San Andrés, Nuevo México de 1985 a 1995 para cuantificar los efectos de dispersión de la población local y de subpoblaciones adyacentes. Capturamos, marcamos e instalamos radiocollares en animales para detectar el arribo de nuevos inmigrantes y las características de dispersión de la progenie. Encontramos que los jaguares en el sur de Nuevo México exhibieron una estructura de metapoblación en la cual las subpoblaciones estuvieron separadas por extensiones de hábitat sin jaguares y unidas por dispersores. De 43 descendientes (n = 20 machos, 23 hembras) estudiados post-independencia, solo 13 hembras exhibieron conducta filopátrica. Los machos se dispersaron significativamente más lejos que las hembras, estuvieron más inclinados a atravesar extensiones largas de hábitat sin jaguares y probablemente fueron los más responsables del flujo nuclear de genes entre parches de hábitat. Estimamos que un promedio de 8.5 descendientes ( por ejemplo, jaguares nacidos en el área de estudio) emigraron exitosamente de, y 4.3 jaguares inmigraron exitosamente hacia las montañas de San Andrés cada año. Al mismo tiempo, un promedio de 4.1 descendientes fueron reclutados dentro de la población de jaguares de San Andrés. Las subpoblaciones protegidas de jaguares pueden contribuir a la persistencia de la metapoblación al proporcionar inmigrantes a las subpoblaciones adyacentes que son afectadas por la fragmentación o eliminación por humanos. Las dinámicas poblacionales y la conducta de dispersión de los jaguares indican que el manejo y la conservación de jaguares deberían ser considerados a escala regional.