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Non-Native Fish Introductions and the Decline of the Mountain Yellow-Legged Frog from within Protected Areas

Authors


*Address for correspondence is the Sierra Nevada Aquatic Research Laboratory.

Abstract

Abstract: One of the most puzzling aspects of the worldwide decline of amphibians is their disappearance from within protected areas. Because these areas are ostensibly undisturbed, habitat alterations are generally perceived as unlikely causes. The introduction of non-native fishes into protected areas, however, is a common practice throughout the world and may exert an important influence on amphibian distributions. We quantified the role of introduced fishes (several species of trout) in the decline of the mountain yellow-legged frog (  Rana muscosa) in California's Sierra Nevada through surveys openface> 1700 sites in two adjacent and historically fishless protected areas that differed primarily in the distribution of introduced fish. Negative effects of fishes on the distribution of frogs were evident at three spatial scales. At the landscape scale, comparisons between the two protected areas indicated that fish distribution was strongly negatively correlated with the distribution of frogs. At the watershed scale, the percentage of total water-body surface area occupied by fishes was a highly significant predictor of the percentage of total water-body surface area occupied by frogs. At the scale of individual water bodies, frogs were three times more likely to be found and six times more abundant in fishless than in fish-containing waterbodies, after habitat effects were accounted for. The strong effect of introduced fishes on mountain yellow-legged frogs appears to result from the unique life history of this amphibian which frequently restricts larvae to deeper water bodies, the same habitats into which fishes have most frequently been introduced. Because fish populations in at least some Sierra Nevada lakes can be removed with minimal effort, our results suggest that the decline of the mountain yellow-legged frog might be relatively easy to reverse.

Abstract

Resumen: Uno de los aspectos más enigmáticos de la disminución de anfibios a nivel mundial es su desaparición dentro de zonas protegidas. Debido a que estas áreas aparentemente no son perturbadas, las alteraciones del hábitat, por lo general, no se perciben como causas probables de esta desaparición. Sin embargo, la introducción de peces no-nativos dentro de áreas protegidas es una práctica común alrededor del mundo y puede ejercer una influencia importante en las distribuciones de anfibios. Medimos el efecto de peces introducidos (diversas especies de trucha) sobre la disminución de la rana de montaña de patas amarillas (  Rana muscosa) en la Sierra Nevada de California mediante muestreos de> 1700 sitios en dos áreas adyacentes, protegidas y sin pesca que difieren principalmente en la distribución de peces introducidos. Los efectos negativos de los peces en la distribución de ranas fueron evidentes en tres escalas espaciales. A escala de paisaje, las comparaciones entre las dos áreas protegidas indican que la distribución de peces estuvo fuertemente correlacionada de manera negativa con la distribución de las ranas. A escala de cuenca, el porcentaje de la superficie del área total de cuerpos de agua ocupado por peces fue un elemento de predicción altamente significativo del porcentaje de la superficie del área total de cuerpos de agua ocupado por ranas. A escala de cuerpos de agua individuales, las ranas fueron tres veces más probables de ser encontradas en cuerpos de agua sin peces que en aquéllos que tenían peces, y seis veces más abundantes en esas áreas después de tomar en cuenta los efectos del hábitat. El efecto fuerte de los peces introducidos en la rana de montaña de patas amarillas parece resultar de la singular historia de vida de este anfibio que frecuentemente restringe a sus larvas a cuerpos de agua más profundos, los mismos hábitats en los que los peces han sido introducidos más frecuentemente. Debido a que las poblaciones de peces en al menos algunos de los lagos de la Sierra Nevada pueden ser removidos con un esfuerzo mínimo, nuestros resultados sugieren que la disminución de la rana de montaña de patas amarillas puede ser revertida de manera relativamente fácil.

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