Coral Bleaching and Global Climate Change: Scientific Findings and Policy Recommendations

Authors


Abstract

Abstract: In 1998, tropical sea surface temperatures were the highest on record, topping off a 50-year trend for some tropical oceans. In the same year, coral reefs around the world suffered the most extensive and severe bleaching ( loss of symbiotic algae) and subsequent mortality on record. These events may not be attributable to local stressors or natural variability alone but were likely induced by an underlying global phenomenon. It is probable that anthropogenic global warming has contributed to the extensive coral bleaching that has occurred simultaneously throughout the reef regions of the world. The geographic extent, increasing frequency, and regional severity of mass bleaching events are an apparent result of a steadily rising baseline of marine temperatures, combined with regionally specific El Niño and La Niña events. The repercussions of the 1998 mass bleaching and mortality events will be far-reaching. Human populations dependent on reef services face losses of marine biodiversity, fisheries, and shoreline protection. Coral bleaching events may become more frequent and severe as the climate continues to warm, exposing coral reefs to an increasingly hostile environment. This global threat to corals compounds the effects of more localized anthropogenic factors that already place reefs at risk. Significant attention needs to be given to the monitoring of coral reef ecosystems, research on the projected and realized effects of global climate change, and measures to curtail greenhouse gas emissions. Even those reefs with well-enforced legal protection as marine sanctuaries, or those managed for sustainable use, are threatened by global climate change.

Abstract

Resumen: En 1998, las temperaturas superficiales en mares tropicales alcanzaron los niveles más altos reportados, sobrepasando una tendencia de 50 años en algunos océanos tropicales. En el mismo año, los arrecifes de coral alrededor del mundo sufrieron el evento más extenso y severo de blanqueamiento ( pérdida de algas simbióticas) y una subsecuente mortalidad récord. Estos eventos pueden no ser atribuibles a estresores locales o a la variabilidad natural por si sola. Por el contrario, las elevadas temperaturas superficiales y los eventos de blanqueamiento del coral fueron muy probablemente inducidos por un fenómeno a escala global. Es probable que el calentamiento global antropogénico haya contribuido al blanqueamiento extensivo del coral que ocurrió simultáneamente a lo largo de las regiones coralinas del mundo. La extensión geográfica, la frecuencia creciente y la severidad regional de los eventos de blanqueamiento masivos son un resultado aparente del aumento de las temperaturas marinas de base, combinadas con eventos regionales específicos como El Niño y La Niña. Las repercusiones del blanqueamiento masivo de 1998 y de las mortalidades están lejos de alcance. Las poblaciones humanas dependientes de los servicios de los arrecifes enfrentarán pérdidas de biodiversidad marina, pesquerías y protección de la línea costera. Los eventos de blanqueamiento del coral pueden ser más frecuentes y severos con el continuo calentamiento del clima, exponiendo a los arrecifes de coral a un ambiente cada vez más hostil. Esta amenaza global a los corales combina los efectos de factores antropogénicos más localizados que ya están poniendo en riesgo a los arrecifes. Se requiere de una atención significativa al monitoreo de los ecosistemas de arrecifes, de una investigación de los efectos esperados y observados del cambio climático global, y medidas para eliminar las emisiones de gases causantes del efecto invernadero. Aún aquellos arrecifes con protección legal bien aplicada en forma de santuarios marinos, o manejados para un uso adecuado, se encuentran amenazados por el cambio climático global.

Ancillary