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Abstract: Deer densities in forests of eastern North America are thought to have significant effects on the abundance and diversity of forest birds through the role deer play in structuring forest understories. We tested the ability of deer to affect forest bird populations by monitoring the density and diversity of vegetation and birds for 9 years at eight 4-ha sites in northern Virginia, four of which were fenced to exclude deer. Both the density and diversity of understory woody plants increased following deer exclosure. The numerical response of the shrubs to deer exclosure was significantly predicted by the soil quality (ratio of organic carbon to nitrogen) at the sites. Bird populations as a whole increased following exclosure of deer, particularly for ground and intermediate canopy species. The diversity of birds did not increase significantly following exclosure of deer, however, primarily because of replacement of species as understory vegetation proceeded through successional processes. Changes in understory vegetation accounted for most of the variability seen in the abundance and diversity of bird populations. Populations of deer in protected areas are capable of causing significant shifts in the composition and abundance of bird communities. These shifts can be reversed by increasing the density and diversity of understory vegetation, which can be brought about by reducing deer density.

Resumen: Se considera que las densidades de venados en los bosques del Este de Norte América tienen efectos significativos en la abundancia y diversidad de aves debido al papel que el venado juega en la estructuración del sotobosque. Evaluamos la habilidad del venado para afectar las poblaciones de aves mediante el monitoreo de la densidad y diversidad de la vegetación y las aves por nueve años en ocho sitios de 4 ha de extensión en el norte de Virginia, cuatro de los cuales fueron cercados para excluir a los venados. Tanto la densidad como la diversidad de las plantas leñosas del sotobosque incrementaron después de la exclusión de los venados. La respuesta numérica de los arbustos a la exclusión de venados fue pronosticada significativamente por la calidad del suelo (proporción de carbono orgánico/nitrógeno) en los sitios. Las poblaciones de aves en su conjunto incrementaron después de la exclusión de venados, particularmente las especies del suelo y de dosel intermedio. Sin embargo, la diversidad de aves no incrementó significativamente después de la exclusión de venados, primariamente debido al remplazo de especies al pasar la vegetación del sotobosque por los procesos sucesionales. Los cambios en la vegetación del sotobosque fueron responsables de la mayoría de la variabilidad observada en la abundancia y diversidad de poblaciones de aves. Las poblaciones de venados en áreas protegidas son capaces de causar cambios significativos en la composición y la abundancia de comunidades de aves. Estos cambios pueden ser revertidos al incrementar la densidad y diversidad de la vegetación del sotobosque, lo cual puede llevarse a cabo mediante una reducción en la densidad de venados.