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Abstract: Many forested landscapes are fragmented by roads, but our understanding of the effects of these roads on the function and diversity of the surrounding forest is in its infancy. I investigated the effect of roads in otherwise continuous forests on the macroinvertebrate fauna of the soil. I took soil samples along transects leading away from the edges of unpaved roads in the Cherokee National Forest in the Southern Appalachian mountains of the United States. Roads significantly depressed both the abundance and the richness of the macroinvertebrate soil fauna. Roads also significantly reduced the depth of the leaf-litter layer. These effects persisted up to 100 m into the forest. Wider roads and roads with more open canopies tended to produce steeper declines in abundance, richness, and leaf-litter depth, but these effects were significant only for canopy cover and litter depth. The macroinvertebrate fauna of the leaf litter plays a pivotal role in the ability of the soil to process energy and nutrients. These macroinvertebrates also provide prey for vertebrate species such as salamanders and ground-foraging birds. The effect of roads on the surrounding forest is compounded by the sprawling nature of the road system in this and many other forests. My data suggest that even relatively narrow roads through forests can produce marked edge effects that may have negative consequences for the function and diversity of the forest ecosystem.

Resumen: Muchos paisajes forestales están fragmentados por carreteras, sin embargo, nuestro conocimiento de los efectos de estas carreteras en la función y diversidad de los bosques circundantes se encuentra aún en su infancia. Investigué el efecto de las carreteras sobre la fauna de macroinvertebrados del suelo en bosques que de otra manera serían bosques continuos. Tomé muestras de suelo a lo largo de transectos trazados en dirección opuesta al borde de carreteras sin pavimentar del Bosque Nacional Cherokee en las montañas del Sur de las Apalaches, en los Estados Unidos. Las carreteras deprimieron significativamente tanto la abundancia como la riqueza de la fauna de macroinvertebrados del suelo. Las carreteras también redujeron significativamente la profundidad de la capa del detritus de hojarasca. Estos efectos persistieron en hasta 100 m bosque adentro. Las carreteras más anchas y las carreteras con follaje más abierto tendieron a producir disminuciones más pronunciadas en la abundancia, riqueza y profundidad del detritus de hojarasca, sin embargo estos efectos fueron significativos solo para el tipo de cobertura del follaje y la profundidad del detritus. La fauna de macroinvertebrados de la hojarasca juega un rol clave en las propiedades del suelo para procesar energía y nutrientes. Estos macroinvertebrados también proveen presas para especies de vertebrados como las salamandras y para aves forrajeras del suelo. En este y en muchos otros bosques, el efecto de las carreteras en los bosques circundantes es acentuado por la dispersión del sistema carretero. Mis datos sugieren que aún las carreteras relativamente angostas que cruzan los bosques pueden producir efectos marcados de borde, lo cual puede tener consecuencias negativas en la función y diversidad del ecosistema forestal.