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Fishing-Gear Restrictions and Conservation of Benthic Habitat Complexity

Authors


email m.j.kaiser@bangor.ac.uk

Abstract

Abstract: When two commercially important marine species coexist in the same habitat, conflict may arise between different sectors of the fishing industry. A good example of this situation is when fishers using towed bottom-fishing gear ( scallop dredges, beam trawls, and otter trawls) operate in the same areas in which fixed-bottom gear ( crab pots) are deployed. We examined an area subject to a voluntary agreement between these two sectors of the fishing industry such that some areas are used exclusively by fixed-gear fishers, some are shared seasonally by both sectors, and others are open to all methods of fishing all year. This agreement was enacted to resolve conflict between the two sectors of the industry. An additional possible benefit of this agreement is the protection of the seabed from towed bottom-fishing gear, which is one of the greatest sources of anthropogenic disturbance of seabed habitats worldwide. Previous studies have demonstrated that complex emergent epifaunal communities are substantially altered by such activities. This habitat alteration in turn influences closely associated species, some of which may be of commercial importance. We undertook comparative surveys of the benthic habitat and communities within the area covered by the agreement and compared different areas subjected to a range of fishing disturbance regimes. Communities found within the areas closed to towed fishing gears were significantly different from those open to fishing either permanently or seasonally. Abundance-biomass curves demonstrated that the communities within the closed areas were dominated by higher biomass and emergent fauna that increased habitat complexity. Areas fished by towed gear were dominated by smaller-bodied fauna and scavenging taxa. Scallop dredges and beam trawls used on more stable habitats appear to have greater impacts on the environment than lighter otter trawls used in shallower water with less stable sediments. It would appear from our data that conflict management in the form of gear-restriction measures has the added benefit of conserving habitats and benthic fauna sensitive to bottom-fishing disturbance.

Abstract

Resumen: Cuando dos especies marinas comercialmente importantes coexisten en un mismo hábitat, pueden emerger conflictos entre diferentes sectores de la industria pesquera. Un buen ejemplo de esta situación es cuando los pescadores usan artes de pesca de arrastre de fondo ( dragas para escalopas, redes de arrastre con viga y otras redes de arrastre) operan en las mismas áreas en las cuales se establecen artes de pesca de fondo fijas ( trampas para cangrejos). Examinamos un área sujeta a un acuerdo voluntario entre estos dos sectores de la industria pesquera de tal manera que algunas áreas son utilizadas exclusivamente por pescadores con artes de pesca fijas, algunas áreas son compartidas temporalmente por ambos sectores y otras están abiertas para todo tipo de método de pesca durante todo el año. Este acuerdo fue implementado para resolver conflictos entre estos dos sectores de la industria. Un posible beneficio adicional a este acuerdo es la protección del suelo marino contra artes de pesca de arrastre en el fondo, las cuales son la fuente mayor de perturbaciones antropogénicas en hábitats de fondo marino a escala mundial. Estudios previos han demostrado que las complejas comunidades epifaunísticas emergentes son substancialmente alteradas por estas actividades. Esta alteración del hábitat a su vez influye sobre especies estrechamente asociadas, algunas de las cuales pueden ser de importancia comercial. Emprendimos reconocimientos comparativos del hábitat béntico y las comunidades dentro de un área cubierta bajo este acuerdo y comparamos diferentes áreas sujetas a un rango de regímenes de perturbación por pesca. Las comunidades encontradas dentro de las áreas cerradas a las técnicas de pesca por arrastre fueron significativamente diferentes a aquéllas abiertas a este tipo de pesca ya sea permanente o temporalmente. Las curvas de abundancia/biomasa demostraron que las comunidades dentro de las áreas cerradas estuvieron dominadas por una biomasa más alta y una fauna emergente que incrementó la complejidad del hábitat. Las áreas pescadas con artes de arrastre estuvieron dominadas por una fauna de cuerpo pequeño y taxones carroñeros. Las dragas para escalopas y las redes de arrastre con viga usadas en hábitats más estables aparentan tener impactos mayores en el ambiente que las redes de arrastres más ligeras utilizadas en aguas más someras con sedimentos menos estables. En base a nuestros datos, el manejo de conflictos mediante medidas restrictivas tiene el beneficio adicional de la conservación de la fauna béntica y hábitats sensitivos a las perturbaciones ocasionadas por la pesca de fondo.

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