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Shrubsteppe Bird Response to Habitat and Landscape Variables in Eastern Washington, U.S.A.

Authors


 email vandemwv@dfw.wa.gov

Abstract

Abstract: The landscape of the intermountain west has changed dramatically in the last 150 years, particularly in the state of Washington, where over half the native shrubsteppe ecosystem has been converted to agricultural lands, resulting in a fragmented landscape with few extensive tracts of shrubsteppe. We examined the historical and current distribution of shrubsteppe on different soil types in eastern Washington, and we censused bird communities at 78 sites in shrubsteppe from 1991 to 1993. We compared abundance of species among soil types and range conditions and developed models of species occurrence using site-specific vegetation and landscape variables. The pattern of shrubsteppe conversion has resulted in a disproportionate loss of deep soil communities. Eight bird species showed strong relationships with soil type and three with range condition. These associations likely resulted from the influence of soil type and range history on the vegetation of these communities. Brewer's Sparrows ( Spizella breweri) and Sage Sparrows (Amphispiza belli) reached their highest abundances in deep, loamy soils, whereas Loggerhead Shrikes (  Lanius ludovicianus) were most abundant in deep, sandy soils. Sage Sparrows occurred more frequently in landscapes dominated by shrubsteppe, indicating a negative relationship with fragmentation. Our results suggest that fragmentation of shrubsteppe and the pattern of agricultural conversion among soil types have had detrimental effects on numerous shrubsteppe species. The landscape for species with an affinity for deep, loamy soil communities has changed considerably more than the overall loss of shrubsteppe would indicate. Conservation practices that emphasize retention of shrubsteppe communities on deep soils and that reduce further fragmentation will be critical to the maintenance of avian biological diversity in this system.

Abstract

Resumen: El paisaje del oeste intermontañoso ha cambiado dramáticamente en los últimos 150 años, particularmente en el estado de Washington donde más de la mitad del ecosistema de estepa arbustiva ha sido convertida a tierras agrícolas resultando en un paisaje fragmentado con pocas superficies extensas de estepa arbustiva. Examinamos la distribución histórica y actual de estepa arbustiva en diferentes tipos de suelo en la región este de Washington y monitoreamos comunidades de aves en 78 sitios de estepa arbustiva desde 1991 hasta 1993. Comparamos la abundancia de especies entre tipos de suelo y condiciones del rango y desarrollamos modelos de incidencia de especies usando vegetación sitio-específica y variables de paisaje. Los patrones de conversión de estepa arbustiva han resultado en una pérdida desproporcionada de comunidades de suelo profundo. Ocho especies de aves mostraron relaciones fuertes con el tipo de suelo y tres con la condición del rango. Estas asociaciones posiblemente resultaron de las influencias del tipo de suelo y la historia del rango en la vegetación de estas comunidades. El gorrión de Brewer ( Spizella breweri) y el gorrión de salvia (Amphispiza belli) alcanzaron sus abundancias más altas en suelos arcillosos profundos, mientras que el alcaudón (  Lanius ludovicianus) fue más abundante en suelos arenosos profundos. Los gorriones de salvia ocurrieron más frecuentemente en paisajes dominados por estepa arbustiva, indicando una relación negativa con la fragmentación. Nuestros resultados sugieren que la fragmentación de la estepa arbustiva y el patrón de conversión agrícola entre los tipos de suelos ha tenido efectos perjudiciales en numerosas especies de estepa arbustiva. El paisaje para especies con afinidad por comunidades de suelos arcillosos profundos ha cambiado considerablemente más de lo que podría indicar la pérdida global de estepa arbustiva. Las prácticas de conservación que ponen énfasis en la retención de comunidades de estepa arbustiva en suelos profundos y que reducen aún más la fragmentación serán críticas para mantener la diversidad biológica de aves en este sistema.

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