Response of Avian Communities to Historic Habitat Change in the Northern Chihuahuan Desert

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Abstract: Throughout much of the northern Chihuahuan Desert, the grasslands that were widespread at the time of European settlement have been replaced by desert shrublands. Little is known about the effects of this change on avian communities. We analyzed historic U.S. Government Land Office records to assess large-scale changes in vegetation cover from the 1880s to the present day. We studied vegetation and avian communities in one grassland habitat type and four desert shrubland habitat types to examine (1) how breeding-bird communities may have changed in response to habitat conversion from grassland to desert shrubland and (2) whether breeding-bird communities differ among the four desert shrubland habitat types that compose Chihuahuan Desert scrub in this region. To estimate the characteristics of 1880s black grama (   Bouteloua eriopoda) grassland, we focused on plots located within extensive patches of present-day black grama and compared the avian communities found there with those in desert shrubland. Species richness was higher in desert shrubland than grassland. Among the desert shrubland habitat types, species richness was consistently highest in mesquite. Avian abundance patterns differed among the four desert shrubland habitat types. At least 30% of the avian community in each habitat pair was distinct. Conversion of grassland to shrubland in south-central New Mexico has likely been accompanied by a major turnover in the avian community. Remaining tracts of black grama provide habitat for species that may be uniquely adapted to the northern Chihuahuan Desert and should be protected.

Abstract

Resumen: En la mayor parte del norte del Desierto de Chihuahua, los extensos pastizales presentes en el momento del asentamiento de los europeos han sido reemplazados por chaparrales de desierto. Se sabe poco de los efectos de este cambio sobre las comunidades de aves. Analizamos los registros históricos de la Oficina de Tierras del gobierno de E.U.A. para evaluar los cambios a gran escala en la cobertura de la vegetación desde la década de 1880 hasta nuestros días. Estudiamos la vegetación y las comunidades de aves en un tipo de hábitat de pastizal y en cuatro tipos de hábitat de chaparral de desierto para examinar 1) como pudieron cambiar las comunidades de aves debido a la conversión del hábitat de pastizal a chaparral y 2) si las comunidades de aves difieren entre los cuatro tipos de hábitat de chaparral que componen el Desierto de Chihuahua en esta región. Para estimar las características del pastizal de grama negra (   Bouteloua eriopoda) en 1880, nos concentramos en parcelas localizadas dentro de extensos fragmentos de grama negra reciente y comparamos las comunidades de aves con las del chaparral del desierto. La riqueza de especies fue mayor en el chaparral que en el pastizal. Entre los tipos de hábitat de chaparral, la riqueza de especies fue consistentemente más alta en el mezquital. Los patrones de abundancia de aves difirieron entre los cuatro tipos de hábitat de chaparral. Por lo menos 30% de la comunidad de aves en cada par de hábitats fue diferente. Es muy probable que la conversión de pastizal a chaparral en el centro-sur de Nuevo México ha sido acompañada por un cambio en la comunidad de aves. Los fragmentos remanentes de grama negra proporcionan hábitat para especies que pudieran estar adaptadas especialmente al norte del desierto de Chihuahua y deben ser protegidos.

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