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Abstract: Historical variability in fire regime is a conservative indicator of ecosystem sustainability, and thus understanding the natural role of fire in chaparral ecosystems is necessary for proper fire management. It has been suggested that the “natural” fire regime was one of frequent small fires that fragmented the landscape into a fine-grained mixture of age classes that precluded large, catastrophic fires. Some researchers claim that this regime was lost because of highly effective fire suppression and conclude that if fire managers could “restore” a regime of frequent fires with widespread prescription burning, they could eliminate the hazard of catastrophic fires. The primary evidence in support of this model is a study that compared contemporary burning patterns in southern California, U.S.A., a region subject to fire suppression, with patterns in northern Baja California, Mexico, where there is less effective fire suppression. We found that differences in fire regime between these two regions are inconclusive and could not be ascribed conclusively to differences in fire suppression. Historical records suggest that the natural fire regime in southern California shrublands was rather coarse-grained and not substantively different from the contemporary regime. There is no evidence that fire-management policies have created the contemporary fire regime dominated by massive Santa Ana wind-driven fires. Increased expenditures on fire suppression and increased loss of property and lives are the result of human demographic patterns that place increasing demand on fire-suppression forces.

Resumen: La variabilidad histórica del régimen de incendios es un indicador conservador de la sostenibilidad del ecosistema y por lo tanto se necesita conocer el papel natural del fuego en ecosistemas de chaparral para un manejo adecuado. Se ha sugerido que el régimen ‘natural’ de incendios estuvo compuesto por pequeños incendios que fragmentaron el paisaje en una mezcla de grano fino de clases de edades que previno incendios grandes catastróficos. Algunos investigadores aseguran que este régimen se perdió debido a la alta efectividad en la suspensión de incendios y concluyen que si los manejadores de incendios pudieran ‘restaurar’ un régimen de incendios frecuentes mediante la prescripción de quemas dispersas se podrían eliminar los peligros de los incendios catastróficos. La evidencia primaria en apoyo a este modelo es un estudio que comparó los patrones contemporáneos de incendios en el sur de California, USA (sujeto a supresión de incendios) con patrones del norte de Baja California, México (con menor supresión efectiva de incendios). Encontramos que las diferencias en el régimen de incendios entre estas dos regiones son inciertas y que estas diferencias no se pueden atribuir conclusivamente a las diferencias en supresión de incendios. Los registros históricos sugieren que el régimen natural de incendios en las zonas arbustivas del sur de California fue mas bien de un grano grueso y no fue sustancialmente diferente al régimen contemporáneo. No existe evidencia de que las políticas de manejo de incendios han creado el régimen contemporáneo de incendios dominado por fuegos masivos conducidos por vientos de Santa Ana. El incremento en gastos para la supresión de incendios y el incremento en la pérdida de propiedades y vidas son el resultado de patrones demográficos que colocan una demanda creciente en la supresión de incendios.