Synergisms among Habitat Fragmentation, Livestock Grazing, and Biotic Invasions in Southwestern Australia

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Abstract

Abstract: The agricultural development of southern Australia over the past 200 years has resulted in extensively fragmented systems, often with only small, isolated remnants of native vegetation remaining. Grazing by sheep and cattle has affected both the remaining fragments and the surrounding matrix, and non-native plant and animal species have had dramatic effects on the native biota. Invasive plant species have the potential to significantly alter ecosystem composition and functioning, and invasive animals, particularly rabbits (Oryctolagus cuniculatus), foxes (   Vulpes vulpes) and cats (   Felis catus) effectively alter habitat and drive native fauna to local extinction. These different influences often interact. For instance, smaller fragments are often more prone to plant invasion and are more likely to have been grazed in the past. Invasion of plant species is often linked with livestock grazing or rabbit invasion, and other higher-order interactions are also apparent. Classical fragmentation studies that concentrate on parameters such as habitat area and isolation but ignore changes in habitat condition brought about by livestock and invasive species are unlikely to yield meaningful results. Similarly, management of fragmented ecosystems must account for not only the spatial characteristics of the remaining habitat but also the importance of other influences, particularly those that impinge on fragments from the surrounding matrix.

Abstract

Resumen: El desarrollo agrícola del suroeste australiano en los últimos 200 años ha resultado en sistemas excesivamente fragmentados y frecuentemente compuestos por pequeños y aislados remanentes de vegetación nativa. El pastoreo por borregos y ganado vacuno ha afectado tanto a los fragmentos remanentes, como a la matriz que los rodea y las especies de plantas y animales no nativas han tenido efectos dramáticos en la biota nativa. Las especies de plantas invasoras tienen el potencial para alterar significativamente la composición y funcionamiento del ecosistema y los animales invasores particularmente los conejos ( Oryctolagus cuniculatus), los zorros (   Vulpes vulpes) y los gatos (   Felis catus) alteran eficazmente el hábitat y conducen a la fauna nativa a extinciones locales. Estas diferentes influencias frecuentemente interactúan. Por ejemplo, los fragmentos pequeños son frecuentemente más susceptibles a una invasión por plantas y probablemente han sido pastoreados en el pasado. La invasión de especies de plantas está frecuentemente asociada con el pastoreo de ganado o la invasión de conejos y otras interacciones de orden mayor son también aparentes. Los estudios clásicos de fragmentación que se concentran en parámetros como el área del hábitat y el aislamiento, pero ignoran los cambios en la condición del hábitat ocasionados por las interacciones entre el pastoreo y las especies invasoras difícilmente producirán resultados significativos. De igual manera, el manejo de ecosistemas fragmentados deberá considerar no solo las características espaciales del hábitat remanente, sino también la importancia de otras influencias, particularmente aquellas que impactan a fragmentos de la matriz circundante.

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