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Abstract: Since 1979 the gold rush in the Brazilian Amazon has caused serious environmental damage to one of the most complex ecosystems on Earth. Mainly due to the toxicity of mercury to humans, this problem has received wide public attention and prompted many studies. Although these studies have involved sampling of fish, the negative effect of mercury contamination to fish themselves and other wildlife has been largely ignored. To assess the present level of mercury contamination of fish, and its implication for fish and other animals, we collected and examined data on mercury concentration in fish of the Brazilian Amazon, especially for the Tapajós basin, between 1991 and 1996. We conclude that omnivores and piscivores that live nearer to gold mining areas in the Tapajós basin are already at high risk of mercury toxification, especially reproductive failure. Mercury concentrations in these fish are also high enough to have detrimental effects on animals at higher trophic levels. The same conclusion applies to other mercury-contaminated areas in the Brazilian Amazon. Because most Amazonian rivers or their tributaries have favorable conditions for mercury contamination, we can expect the problem to persist in the Amazon for a long time, and the consequences are likely to become more significant in the future. These conclusions have important implications for all tropical rainforests where gold mining operations have caused extensive mercury pollution.

Resumen: Desde 1979, la extracción del oro en el Amazonas brasileño ha ocasionado un daño ambiental serio a uno de los ecosistemas más complejos del mundo. Principalmente debido a la toxicidad del mercurio para los humanos, este problema ha recibido una atención pública amplia y ha impulsado muchos estudios. A pesar de que estos estudios han involucrado el muestreo de peces, el efecto negativo de la contaminación por mercurio en los mismos peces y otras especies de vida silvestre ha sido ignorado. Para evaluar los niveles actuales de contaminación por mercurio en peces y sus implicaciones en otros animales, colectamos y examinamos datos sobre la concentración de mercurio en peces del Amazonas brasileño, especialmente en la cuenca Tapajós, entre 1991 y 1996. Concluimos que los omnívoros y piscívoros que viven más cerca de las áreas de minas de oro en la cuenca Tapajós ya se encuentran en un alto riesgo de intoxicación por mercurio, especialmente en riesgo de falla reproductiva. Las concentraciones de mercurio en estos peces son lo suficientemente altas como para causar un efecto dañino en animales de niveles tróficos más altos. Las mismas conclusiones son válidas para otras áreas del Amazonas brasileño contaminadas con mercurio. Debido a que la mayoría de los ríos del Amazonas o sus tributarios tienen condiciones favorables para la contaminación por mercurio, podemos esperar que el problema persista en el Amazonas por un período de tiempo largo y es probable que las consecuencias sean aún más significativas en el futuro. Estas conclusiones tienen implicaciones importantes para todos los bosques tropicales lluviosos donde las operaciones de extracción de oro han causado una contaminación extensiva de mercurio.