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Abstract: The endangered Hawaiian monk seal breeds at six locations in the northwestern Hawaiian Islands. To determine whether significant genetic differentiation exists among these sites, we used microsatellite loci to examine the monk seal population structure at the five largest breeding colonies. Of 27 loci isolated from other seal species, only 3 were polymorphic in an initial screening of one individual from each breeding site. Only two alleles were found at each of these 3 loci in samples of 46–108 individuals. This extremely low variation is consistent with other measures of genetic variability in this species and is probably the result of a recent severe population bottleneck, combined with a long-term history of small population sizes. Although the smallest monk seal subpopulation in this study ( Kure Atoll) showed some evidence of heterozygote deficit, possibly indicative of inbreeding, the next smallest ( Pearl and Hermes Reef) had an apparent excess of heterozygous individuals. Genetic differentiation was detected between the two subpopulations at extreme ends of the range ( Kure and French Frigate Shoals). This trend was significant only at the microsatellite locus for which we had the largest sample size ( Hg6.3: RST = 0.206, p = 0.002; allelic goodness of fit Gh = 15.412, p < 0.005). French Frigate Shoals is the source population for translocated animals that have been released primarily at Kure Atoll. Differentiation between these sites consisted of allele frequency differences (with the same allele predominant in each location at all three loci), rather than the preservation of alternative alleles. Although the translocations have had positive demographic effects, we recommend continued genetic monitoring of both the source and recipient populations because translocated individuals are now entering the breeding population.

Resumen: La foca monje de Hawai está en peligro y se reproduce en seis localidades del noroeste de las islas de Hawai. Para determinar la existencia de diferencias genéticas significativas entre estos sitios, examinamos la estructura de la población de focas monje en las cinco colonias reproductivas más grandes mediante loci microsatélites. De 27 loci aislados de otras especies de focas, solo tres fueron polimórficos en un muestreo inicial en un individuo de cada colonia. Solo dos alelos fueron encontrados en cada uno de estos tres loci en muestras de 46-108 individuos. Esta variación extremadamente baja es consistente con otras medidas de variabilidad genética en esta especie, y probablemente sea el resultado de un cuello de botella severo y reciente combinado con una larga historia de poblaciones pequeñas. Aunque la subpoblación más pequeña de este estudio (Atolón Kure) mostró ciertas evidencias de déficit de heterocigosidad, lo que indica posible endogamia, la siguiente más pequeña (Arrecife Pearl y Hermes) tenía un exceso aparente de individuos heterocigóticos. Se detectó diferenciación genética entre dos subpoblaciones en los extremos del rango ( Bancos Kurs y French Frigate). Esta tendencia solo fue significativa en el locus microsatélite ( Hg6.3) del que se obtuvo el mayor tamaño de muestra (RST = 0.206, p = 0.002; bondad de ajuste alélica Gh = 15.412, p < 0.005). El Banco French Frigate es la población originaria de los animales translocados que se han liberado principalmente en el Atolón Kure. La diferenciación entre estos sitios consistió en frecuencias alélicas distintas (con el mismo alelo predominante en cada localidad en los tres loci), y no en la preservación de los alelos alternativos. Aunque las translocaciones han tenido efectos demográficos positivos, recomendamos continuidad en el monitoreo genético de las poblaciones fuente y vertedero debido a que los individuos translocados están entrando a la población reproductora.