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Abstract: We examined consensus-based management through the lens of the Colorado River Recovery Implementation Program, a consensus-based plan that attempts to develop the Colorado River's water while protecting its endangered fishes. Because this management model has been touted as a preferred substitute to government-imposed regulation, we analyzed the recovery implementation program to determine its strengths and weaknesses. By reviewing secondary information and interviewing members of the diverse groups involved in the program, we gathered detailed information about the program's history, implementation, and progress. Our investigation revealed that the recovery implementation program has allowed development of the Colorado River's water and incorporated more voices into the decision-making process. But the program circumvented federal authority over endangered species conservation, which has proved detrimental to the fishes. Furthermore, we learned that the consensus-based model is vulnerable to control by special-interests and may be driven by bureaucratic procedural goals rather than species recovery. To ameliorate these concerns, (1) program success should be judged by species recovery, rather than political achievements, (2) the federal government should retain the power of issuing statutory sanctions in the event of continued population decline, and (3) funding should be provided by an agency with a clear species-protection agenda to reduce the disproportionate power of utilitarian interest groups. By incorporating these recommendations, conservation programs can better realize the benefits of a consensus-based approach without sacrificing species recovery.

Resumen: Examinamos el manejo basado en consenso tomando como ejemplo el Programa de Implementación de la Recuperación del Río Colorado, un plan basado en consenso que intenta desarrollar las aguas del Río Colorado y al mismo tiempo proteger a sus peces en peligro. Debido a que este modelo de manejo ha sido elogiado como el sustituto preferido de la regulación gubernamental impuesta, analizamos el programa de implementación de la recuperación para determinar sus fortalezas y debilidades. Reunimos información detallada de la historia, implementación y progreso del programa mediante la revisión de información secundaria y entrevistas con los diversos grupos involucrados en el programa. Nuestra investigación reveló que el programa de implementación de la recuperación ha permitido el desarrollo de las aguas del Río Colorado y la incorporación de más voces en la toma de decisiones. Sin embargo, el programa evadió a la autoridad federal sobre la conservación de especies en peligro y fue perjudicial para los peces. Más aun, el modelo basado en consenso fue vulnerable al dominio de intereses especiales, y pudo haber sido conducido por metas de procedimientos burocráticos y no de recuperación de especies. Para reducir estas inquietudes: (1) el éxito del programa debe juzgarse por la recuperación de especies, no por logros políticos, (2) el gobierno federal debiera mantener la atribución de fijar sanciones estatutarias en caso de declinación poblacional continua, y (3) una agencia con una visión clara de protección de especies debe asignar el financiamiento para disminuir el desproporcionado poder de los grupos con intereses utilitarios. Incorporando estas recomendaciones, los programas de conservación comprenderán mejor los beneficios de un enfoque basado en el consenso sin sacrificar la recuperación de especies.