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Abstract: The Atlantic rainforest of southern Bahia is one of the last remnants of the lowland forest of eastern Brazil that once covered the entire coastal area from Rio Grande do Norte to Rio Grande do Sul ( lat 8°–28° S) and has been deforested to a small fraction of its original cover (1–12%). All recent vegetation surveys have been based on optical satellite data, which is hampered by cloud cover and by southern Bahia's intricate mix of forest patches with other tree crops, especially cocoa. We describe the application of radar remote-sensing data to distinguish forest patches from cocoa planted in the shade of natural-forest trees. Radar, unlike optical sensors, is not obstructed by cloud cover and can acquire information about forest structure by penetrating into the vegetation canopy. The vegetation map generated from radar data clearly separates forest patches based on the degree of structural disturbance such as the density of shaded trees, the openness of the canopy, and the density of the monodominant Erythyrina shaded trees. The structural classification based on the radar data, and shown on the map, can help researchers assess the degree of fragmentation of the original Atlantic coastal forest and delineate areas of less disturbance with higher potential for conservation of biodiversity. This information can then be applied to conservation planning, especially the design and monitoring of nature reserves and the modeling of biological corridors.

Resumen: El bosque lluvioso del Atlántico de Bahía del Sur es uno de los últimos remanentes de bosque de tierras bajas del Este Brasileño que alguna vez cubriera completamente el área costera comprendida desde el Rio Grande do Norte hasta el Rio Grande do Sul (8° S hasta 28° S) y que ha sido deforestada hasta una pequeña fracción de su cobertura original (1–12%). Todas las prospecciones recientes de vegetación han sido basadas en datos ópticos de satélite, el cual es obstaculizado por la cubierta de nubes y por la intricada mezcla de parches de bosque de Bahía del Sur con áboles de plantaciones, especialmente de cacao. Describimos la aplicación de datos de percepción remota por radar para distinguir parches de bosque de plantíos de cacao bajo la sombra de árboles naturales del bosque. Los datos de radar, a diferencia de los sensores ópticos, no son obstruídos por la cubierta de nubes y pueden adquirir información sobre la estructura del bosque al penetrar el dosel de la vegetación. Los mapas de vegetación generados con datos de radar separan claramente los parches de bosque con base al grado de perturbación estructural, como lo es la densidad de árboles sombreados, la apertura del dosel y la densidad de los monodominantes árboles sombreados de Erythrina. La clasificación estructural basada en los datos de radar y mostrados en un mapa puede ayudar a los investigadores a evaluar el grado de fragmentación del bosque costero del Atlántico y a delinear áreas menos perturbadas con un potencial más alto para la conservación de la biodiversidad. Esta información puede ser posteriormente aplicada en la planeación de la conservación, especialmente para el diseño y monitoreo de reservas naturales y el modelado de corredores biológicos.