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Abstract: Knowledge about the effects of inbreeding in natural populations is scarce, especially in invertebrates. We analyzed to what extent fitness-related traits in the scarce heath ( Coenonympha hero), a butterfly, are affected by population size and isolation and whether differences in food quality influence these effects. We categorized nine populations as either large or small and isolated. Full-sib groups of offspring from 27 females were followed under seminatural conditions. Because of increased zygote mortality, egg hatchability was significantly lower in the small and isolated populations than in the large ones. Population category had no effect on larval weight under optimal conditions, but weight was significantly lower in the small-isolated category with low food quality. The effects of inbreeding can thus be hidden when conditions are benign but can appear under stress. Survival also differed significantly between population categories, and larval developmental time tended to be longer in the small-isolated category, irrespective of food conditions. We suggest that the differences in fitness between offspring from large and small isolated populations are at least partly due to inbreeding. This adds a further threat to a species that is already suffering from decreasing population sizes and increasing isolation among populations.

Resumen: El conocimiento de los efectos de la endogamia en poblaciones naturales es escaso, especialmente en invertebrados. Analizamos el grado al cual las características relacionadas con la adaptación de la mariposa Coenonympha hero pueden ser afectadas por el tamaño poblacional y el aislamiento y si las diferencias en la calidad del alimento afectan estos efectos. Categorizamos nueve poblaciones como grandes o pequeñas y aisladas. Grupos de hermanos provenientes de 27 hembras fueron estudiados bajo condiciones seminaturales. Al ser comparada con las poblaciones grandes, la eclosión en las poblaciones pequeñas y aisladas fue significativamente mas baja debido al incremento en la mortalidad de zigotos. La categoría poblacional no tuvo un efecto en el peso larval bajo condiciones óptimas, pero el peso fue significativamente menor en la categoría de las poblaciones pequeñas-aisladas mantenidas con alimentos de baja calidad. Los efectos del cruzamiento cosanguíneo pueden por lo tanto ser ocultados cuando las condiciones son benignas, pero aparecen cuando hay estrés. La supervivencia también difirió significativamente entre las categorías poblacionales y el tiempo del desarrollo larval tendió a ser más largo en la categoría de las poblaciones pequeñas-aisladas independientemente de las condiciones de alimentación. Sugerimos que las diferencias de adaptación entre progenies de poblaciones grandes y poblaciones pequeñas y aisladas son por lo menos parcialmente ocasionadas por la endogamia. Esto agrega una amenaza mas a las especies que ya sufren de disminuciones en sus tamaños poblacionales y de un creciente aislamiento entre sus poblaciones.