History and Application of the Wilderness Concept in Marine Conservation

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Abstract: When applied to the sea, the wilderness concept of preserving large areas from human effects throws light on marine conservation ethics, pragmatism, and practice. I compared problems of land wilderness with those involving the sea, where social and technical preparedness for conservation lags behind that for the land. I describe marine applications related to wilderness and provide examples from various jurisdictions. Daunting marine attributes of scale, dynamism, and connectedness, as well as scientific and cultural uncertainty, weaken maritime application of the wilderness notion. Three main problems with this application are (1) protecting large enough areas, (2) defining desired marine ecosystem states with attendant roles for humans, and (3) addressing society's underdeveloped marine environmental awareness and ethics. The first relates to the practicality of establishing large preserved areas near populated compared with unpopulated areas. The second relates to accommodating coastal-community subsistence given the ethics and realities of coastal poverty, indigenous peoples' status, and rural lifestyles. The third relates to public confusion over maritime governance, uncertainty over appropriate civility toward marine resources, and cultural expectations of freedom on the seas. These issues foster political indecision and strong opposition from some fishery and coastal-community sectors to conservation of marine areas. Perhaps the value-laden wilderness term still carries too much terrestrial preservationist baggage for sea areas that are viewed as commons by many. The wilderness ideal is but one point on a conservation continuum ranging from strict preservation to humans as part of nature. The laudable ideal of wilderness has a role in addressing the need for rapid progress in marine conservation, but we should be circumspect in applying the wilderness concept to the sea.

Abstract

Resumen: La aplicación del concepto de preservación de extensas áreas de mar con mínimos efectos humanos ayuda a la reflexión sobre la ética, el pragmatismo y la práctica de la conservación marina. Comparé problemas de áreas terrestres silvestres con los relacionados a áreas marinas en que la preparación social y técnica para la conservación marina está a la zaga de la terrestre. Describo aplicaciones marinas relacionadas con el concepto de “silvestre” y proporciono ejemplos de varias jurisdicciones. Atemorizadores atributos marinos de escala, dinamismo, y conectividad, así como incertidumbre científica y cultural debilitan la aplicación marítima de la noción de silvestre. Los tres principales problemas con esta aplicación son: 1) proteger áreas lo suficientemente extensas, 2) definir los estados deseables del ecosistema marino con roles concurrentes para humanos y 3) atender la subdesarrollada conciencia y ética ambiental marina de la sociedad. El primero se relaciona con la viabilidad de establecer extensas áreas preservadas cerca de áreas pobladas en comparación con áreas poco pobladas. El segundo se relaciona con el acomodamiento de la subsistencia de la comunidad costera dadas la ética y las realidades de la pobreza costera, el estatus de los pobladores indígenas y las formas de vida rural. El tercero se relaciona con la confusión pública sobre la gobernabilidad en los mares, la incertidumbre sobre la civilidad apropiada hacia los recursos marinos y las expectativas culturales de libertad en los mares. Estos temas fomentan indecisión política y fuerte oposición de algunos sectores pesqueros y de la comunidad costera hacia la conservación de áreas marinas. Quizás el término silvestre, cargado de valores, aún tiene demasiada connotación preservacionista terrestre para áreas marinas que culturalmente son vistas como comunes por mucha gente. El concepto ideal de área silvestre es solo un punto en un continuo de conservación que va desde la preservación estricta hasta la inclusion de los humanos como parte de la naturaleza. El loable concepto de “silvestre” tiene un papel en la necesidad de progreso rápido en la conservación marina, pero debemos ser circunspectos en la aplicación del concepto silvestre al mar.

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