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Abstract: Translocations of reptiles and amphibians have been questioned as a conservation tool because they generally have not been successful. However, translocation is the only method by which many species can be restored to parts of their former range, which increases their conservation security. Tuatara (  Sphenodon spp.), sole surviving members of the reptilian Order Sphenodontia, are restricted to offshore islands of New Zealand. Dispersal into former habitat on the mainland or other islands, following removal of the causes of extinction, is unlikely. Captive rearing of reptile hatchlings from eggs collected in the wild to produce founders for new populations is also a conservation technique that has had mixed success. However, captive incubation and rearing are techniques that allow large numbers of tuatara to be produced to start new populations without detrimental effects on small source populations. We document the first contemporary translocation of S. guntheri, providing details on selection of release sites and founders. Release sites were chosen on a rodent-free island that provided a variety of habitats for tuatara as well as abundant food and shelter. The release propagule comprised 18 wild-caught adults and 50 captive-reared juveniles. Four separate release sites were established to separate adults from juveniles during the establishment phase. Five years of monitoring indicate that at least 57% of tuatara survived translocation and that reproduction has occurred on the new island. All tuatara increased in weight and length, demonstrating that tuatara have an indeterminate growth pattern. The 56% of recaptured juveniles represented a cross section of the sizes released. We evaluated the use of head-started juveniles as founders, based on survival and growth data. Because tuatara are long-lived, late-maturing reptiles with slow reproduction, establishment of a self-sustaining population will take decades of monitoring to confirm.

Resumen: El desplazamiento de reptiles y anfibios ha sido cuestionado como una herramienta de conservación debido a que generalmente no ha tenido éxito. Sin embargo, el desplazamiento es el único método mediante el cual muchas especies pueden ser restauradas en partes de su antiguo rango, lo cual incrementa la certidumbre de su conservación. La tuatara (  Sphenodon spp.) es el único miembro sobreviviente del Orden Sphenodontia de los reptiles, los cuales están restringidos a islas fuera de la costa de Nueva Zelanda. Su dispersión hacia su hábitat continental anterior u otras islas, después de remover las causas de su extinción, es poco probable. La cría en cautiverio de reptiles a partir de huevos recogidos del medio ambiente para producir fundadores de nuevas poblaciones es también una técnica de conservación que ha tenido resultados variados. Sin embargo, la incubación y cría en cautiverio son técnicas que permiten producir grandes números de tuatara para iniciar poblaciones sin ocasionar efectos dañinos a las poblaciones fuente pequeñas. Documentamos el primer desplazamiento de S. guntheri, suministrando detalles de la selección de los sitios de liberación y de sus fundadores. Los sitios de liberación fueron seleccionados en una isla libre de roedores que proveía una variedad de hábitats para la tuatara, comida abundante y recursos para refugio. Los propágulos liberados consistían de 18 adultos silvestres capturados y 50 juveniles criados en cautiverio. Se establecieron cuatro sitios de liberación separados fueron establecidos para separar adultos de juveniles durante la fase de establecimiento. Cinco años de monitoreo indican que por lo menos el 57% de las tuataras sobrevivieron al desplazamiento y que la reproducción se ha dado en la nueva isla. Todas las tuataras incrementaron su peso y longitud, demostrando que la tuatara tiene un patrón de crecimiento indeterminado el 56% de los juveniles representa una mezcla de las tallas liberadas. Evaluamos el uso de los primeros juveniles como fundadores en base a los datos de supervivencia y crecimiento. Debido a que la tuatara es un reptil que tiene una vida larga y maduración tardía con reproducción lenta, tomará décadas de monitoreo para confirmar el establecimiento de una población autosostenible.