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Abstract: Demographic information is frequently used to project the long-term extinction risk of endangered species, but the limitations of this approach have not been extensively discussed. We examined demographic data for the endangered perennial herb Primula farinosa with matrix models to assess population growth rates and extinction risks. The data came from six populations in contrasting habitats followed over a 4-year period. The results of these demographic models were compared to the results of experimental manipulations and to the actual change in occurrence of P. farinosa over a 70-year period in different habitat types. According to demographic models, all managed populations had a projected negative population growth rate and experienced a high extinction risk in 100 years, whereas unmanaged populations had increasing population sizes. In contrast, experiments and historical records suggested that continuous grazing is positively correlated with population persistence. Our results thus show that demographic studies done during a transient phase of population growth after management cessation may not capture the long-term changes. In such cases, projections of population growth rates may give misleading guidance for conservation. Short-term demographic studies are in many cases unlikely to correctly assess the survival probability of a species. We therefore argue that complementary information, such as long-term historical data or experimental manipulations of the environment, should be used whenever possible.

Resumen: La información demográfica es frecuentemente usada para proyectar los riesgos de extinción a largo plazo de especies amenazadas, pero las limitantes de esta aproximación no han sido muy discutidas. Para evaluar las tasas de crecimiento poblacional y los riesgos de extinción de la hierba perenne en peligro Primula farinosa, examinamos los datos demográficos con modelos de matriz. Los datos provenían de seis poblaciones en hábitats contrastantes monitoreados por un período de 4 años. Estos resultados de modelos demográficos fueron comparados con los resultados de manipulaciones experimentales y con datos de cambios reales de ocurrencia para P. farinosa por un período de 70 años en diferentes tipos de hábitats. De acuerdo con los modelos demográficos todas las poblaciones manejadas tuvieron una tasa de crecimiento poblacional proyectada negativa y experimentaron un alto riesgo de extinción en 100 años. Mientras que las poblaciones sin manejar incrementaron sus tamaños poblacionales. En contraste, los experimentos y los registros históricos sugieren que el pastoreo continuo está positivamente correlacionado con la persistencia poblacional. Nuestros resultados muestran que los estudios demográficos durante una fase transitoria de crecimiento poblacional después del cese del manejo podrían no capturar los cambios a largo plazo. En estos casos, las proyecciones de las tasas de crecimiento poblacional pueden constituir una guía mal dirigida para la conservación. Los estudios demográficos de corto plazo, en muchos casos, probablemente no evalúen correctamente la probabilidad de supervivencia de una especie. Por lo tanto, nosotros argumentamos que se debería usar siempre que sea posible, información complementaria, como lo son los datos históricos de largo plazo o las manipulaciones experimentales del medio ambiente.