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Abstract: Conserving river biota will require innovative approaches that foster and utilize scientific understanding of ecosystem responses to alternative river-management scenarios. We describe ecological and societal issues involved in flow management of a section of the Tallapoosa River (Alabama, U.S.A.) in which a species-rich native fauna is adversely affected by flow alteration by an upstream hydropower dam. We hypothesize that depleted low flows, flow instability, and thermal alteration resulting from pulsed flow releases at the hydropower dam are most responsible for changes in the Tallapoosa River biota. However, existing data are insufficient to prescribe with certainty minimum flow levels or the frequency and duration of stable flow periods that would be necessary or sufficient to protect riverine biotic integrity. Rather than negotiate a specific change in the flow regime, we propose that stakeholders—including management agencies, the power utility, and river advocates—engage in a process of adaptive-flow management. This process would require that stakeholders (1) develop and agree to management objectives; (2) model hypothesized relations between dam operations and management objectives; (3) implement a change in dam operations; and (4) evaluate biological responses and other stakeholder benefits through an externally reviewed monitoring program. Models would be updated with monitoring data and stakeholders would agree to further modify flow regimes as necessary to achieve management objectives. A primary obstacle to adaptive management will be a perceived uncertainty of future costs for the power utility and other stakeholders. However, an adaptive, iterative approach offers the best opportunity for improving flow regimes for native biota while gaining information critical to guiding management decisions in other flow-regulated rivers.

Resumen: La conservación de la biota de río requerirá de aproximaciones innovadoras que promuevan y utilicen el entendimiento científico de las respuestas del ecosistema a escenarios alternativos de manejo de ríos. Describimos temas ecológicos y sociales involucrados en el manejo de flujo de una sección del Río Tallapoosa (Alabama, E.U.A.) en el que la fauna nativa rica en especies es adversamente afectada por alteración del flujo por una presa hidroeléctrica río arriba. Nuestra hipótesis es que los flujos bajos agotados, la inestabilidad de flujo y la alteración térmica resultantes de descargas pulsadas de la presa hidroeléctrica son los responsables principales de los cambios en la biota del Río Tallapoosa. Sin embargo, los datos existentes son insuficientes para prescribir con certeza los niveles de flujo mínimos o la frecuencia y duración de los períodos de flujo estable necesarios o suficientes para proteger la integridad biótica del río. Proponemos que, en lugar de negociar un cambio específico en el régimen del flujo, los actores (incluyendo agencias de manejo, la compañía eléctrica y los defensores del río) se involucren en un proceso de manejo adaptivo del flujo. Este proceso requeriría que los actores (1) desarrollen y aprueben los objetivos de manejo; (2) modelen relaciones hipotéticas entre operaciones de la presa y los objetivos de manejo; (3) implementen cambios en las operaciones de la presa y (4) evalúen las respuestas biológicas y otros beneficios por medio de un programa de monitoreo revisado externamente. Los modelos serían actualizados con datos del monitoreo y los actores estarían de acuerdo en modificar los regímenes de flujo necesarios para cumplir los objetivos de manejo. Un obstáculo primario para el manejo adaptivo será una percepción de incertidumbre de los costos futuros para la compañía eléctrica y otros actores. Sin embargo, una aproximación adaptiva, iterativa, ofrece la mejor oportunidad para mejorar los regímenes de flujo para la biota nativa mientras se obtiene información crítica para guiar las decisiones de manejo en otros ríos con flujos regulados.