Philopatry and Homing Behavior of Sea Snakes (Laticauda colubrina) from Two Adjacent Islands in Fiji

Authors


* Address correspondence to R. Shine, email rics@bio.usyd.edu.au

Abstract

Abstract: The spatial scale at which anthropogenic disturbance affects an animal population depends on the degree of philopatry and homing of individual organisms within that population. Even in highly vagile species, local populations may comprise ecologically separate entities if most animals display strong and consistent site attachment. We conducted a mark-recapture study on yellow-lipped sea kraits (  Laticauda colubrina) on two small Fijian islands separated by 5.3 km. These snakes forage over many kilometers in the ocean, but return to land to reproduce, slough, and digest their food. Recovery of marked snakes showed that the populations on these two islands were essentially separate. Relocated snakes returned “home” almost immediately after they were released. Growth rates and mean adult body sizes of male sea snakes also differed between the two islands. This high site fidelity means that activities such as resort development or commercial harvesting for the skin trade are likely to have intense localized effects rather than diffuse broad-scale effects on sea snake populations. Our results also call into question the feasibility of plans to reintroduce snake populations to areas where a species has been eliminated by overexploitation.

Abstract

Resumen: La escala espacial a la que las perturbaciones antropogénicas afectan a una población de animales depende del grado de filopatría y de la búsqueda del hogar de individuos dentro de esta población. Aún en especies altamente móviles, las poblaciones locales pueden contener entidades ecológicamente separadas si la mayoría de los animales presentan un apego fuerte y consistente por un sitio. Llevamos a cabo un estudio de marcado-recaptura en las serpientes marinas de labios amarillos (  Laticauda colubrina) de dos islas pequeñas de Fiji, separadas por 5.3 km. Estas serpientes forrajean a lo largo de muchos kilómetros en el océano, pero regresan a tierra a reproducirse, mudar de piel y digerir su comida. La recuperación de serpientes mostró que las poblaciones en estas dos islas estaban substancialmente separadas. Las serpientes reubicadas regresaron a “casa” casi inmediatamente después de haber sido liberadas. Las tasas de crecimiento y el tamaño promedio de machos también difirieron entre las dos islas. Esta alta fidelidad al sitio significa que las actividades tales como el desarrollo de un centro turístico o de la cosecha comercial para el comercio de la piel son probablemente factores que tendrán efectos localizados en lugar de efectos difusos de amplia escala sobre las poblaciones de serpientes marinas. Nuestros resultados también cuestionan la viabilidad de planes para reintroducir poblaciones de serpientes en áreas donde una especie ha sido eliminada por sobreexplotación.

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