Habitat Loss and Extinction in the Hotspots of Biodiversity

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Abstract

Abstract: Nearly half the world's vascular plant species and one-third of terrestrial vertebrates are endemic to 25 “hotspots” of biodiversity, each of which has at least 1500 endemic plant species. None of these hotspots have more than one-third of their pristine habitat remaining. Historically, they covered 12% of the land's surface, but today their intact habitat covers only 1.4% of the land. As a result of this habitat loss, we expect many of the hotspot endemics to have either become extinct or—because much of the habitat loss is recent—to be threatened with extinction. We used World Conservation Union [ IUCN ] Red Lists to test this expectation. Overall, between one-half and two-thirds of all threatened plants and 57% of all threatened terrestrial vertebrates are hotspot endemics. For birds and mammals, in general, predictions of extinction in the hotspots based on habitat loss match numbers of species independently judged extinct or threatened. In two classes of hotspots the match is not as close. On oceanic islands, habitat loss underestimates extinction because introduced species have driven extinctions beyond those caused by habitat loss on these islands. In large hotspots, conversely, habitat loss overestimates extinction, suggesting scale dependence (this effect is also apparent for plants). For reptiles, amphibians, and plants, many fewer hotspot endemics are considered threatened or extinct than we would expect based on habitat loss. This mismatch is small in temperate hotspots, however, suggesting that many threatened endemic species in the poorly known tropical hotspots have yet to be included on the IUCN Red Lists. We then asked in which hotspots the consequences of further habitat loss (either absolute or given current rates of deforestation) would be most serious. Our results suggest that the Eastern Arc and Coastal Forests of Tanzania-Kenya, Philippines, and Polynesia-Micronesia can least afford to lose more habitat and that, if current deforestation rates continue, the Caribbean, Tropical Andes, Philippines, Mesoamerica, Sundaland, Indo-Burma, Madagascar, and Chocó–Darién–Western Ecuador will lose the most species in the near future. Without urgent conservation intervention, we face mass extinctions in the hotspots.

Abstract

Resumen: Casi la mitad del total de plantas vasculares del mundo y un tercio de los vertebrados terrestres son endémicos en 25 “áreas críticas” para la biodiversidad, cada una de las cuales tiene por lo menos 1500 especies de plantas endémicas. En ninguno de estos sitios permanece más de un tercio de su hábitat prístino. Históricamente, cubrían 12% de la superficie terrestre, pero en la actualidad su hábitat intacto cubre solo 1.4% del terreno. Como resultado de esta pérdida de hábitat esperamos que muchas de las especies endémicas a estos sitios estén extintas o – porque la pérdida de hábitat es reciente – se encuentren amenazadas de extinción. Utilizamos Listas Rojas de UICN para comprobar esta predicción. En general, entre la mitad y dos tercios de las plantas amenazadas y el 57% de los vertebrados terrestres amenazados son endémicos de áreas críticas para la biodiversidad. Para aves y mamíferos en general, las predicciones de extinción en las áreas críticas para la biodiversidad, basadas en la pérdida de hábitat, coinciden con el número de especies consideradas extintas o amenazadas independientemente. En dos clases de áreas críticas para la biodiversidad la coincidencia no es muy grande. En islas oceánicas, la pérdida de hábitat subestima la extinción porque las especies introducidas han causado más extinciones que las producidas por la reducción del hábitat. Por lo contrario, la pérdida de hábitat sobrestima la extinción en áreas críticas para la biodiversidad extensas, lo que sugiere una dependencia de escala (este efecto también es aparente para plantas). Para reptiles, anfibios y plantas mucho menos especies endémicas son consideradas amenazadas o extintas por pérdida de hábitat. Sin embargo, esta discordancia es pequeña en áreas críticas para la biodiversidad en zonas templadas templadas, lo que sugiere que muchas especies endémicas amenazadas en las poco conocidas áreas críticas para la biodiversidad en zonas tropicales aun están por incluirse en las Listas Rojas. Posteriormente nos preguntamos en que áreas críticas para la biodiversidad serían más serias las consecuencias de una mayor pérdida de hábitat (absoluta o con las tasas actuales de deforestación). Nuestros resultados sugieren que el Arco Oriental y los Bosques Costeros de Tanzania/Kenia, Filipinas, Polinesia/Micronesia no pueden soportar mayores pérdidas y que, si continúan las tasas de deforestación actuales, el Caribe, Andes Tropicales, Filipinas, Mesoamérica, Sundaland, Indo-Burma, Madagascar y Chocó/Darién/Ecuador Occidental perderán más especies en el futuro. Sin acciones urgentes de conservación, habrá extinciones masivas en las áreas críticas para la biodiversidad.

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