Illicit Crops and Bird Conservation Priorities in Colombia

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Abstract

Abstract: Over the last 5 years the amount of land in Colombia planted in illicit crops, such as coca and poppy, has grown an average of 21% per year and may account for half the total area deforested in 1998. I conducted a geographic analysis of the distribution of illicit crops relative to standing forests and areas of conservation priority for birds. Municipalities where illicit crops have been detected were overlaid on a forest-cover map of Colombia and two types of conservation priorities for birds were plotted: distributions of threatened species and minimum-area sets for conservation of all species. The sites of the highest conservation priority affected by illicit crops were in the southern Andes, the northern West Andes and adjacent Darién lowlands, the Sierra Nevada de Santa Marta, Serranía del Perijá, and the Serranía de San Lucas. The largest forested areas threatened by illicit crops were in Amazonia and the Amazonian foothills of the East Andes, sites of low conservation priority. Given current trends in the expansion of illicit crops and the narrow endemicity of some bird species, the conversion of forests for illicit-crop cultivation may result in the extirpation of several bird species from affected regions. To impede this, those involved in illicit-crop eradication and alternative development should give high priority to the protection of existing forest reserves and parks from the planting of illicit crops. Such efforts should also extend to areas proposed for conservation based on the diversity of threatened and endemic birds that are currently unprotected. The conservation of threatened and endemic birds in Colombian forests may hinge on successfully curbing incentives for deforestation, including the international trade in illicit drugs.

Abstract

Resumen: En Colombia la tierra sembrada con cultivos ilícitos, como la coca y la amapola, ha crecido un 21% anual en los últimos 5 años y podría dar cuenta de la mitad del área deforestada en 1998. Realicé un análisis geográfico de la distribución de cultivos ilícitos en relación a bosques restantes y áreas de prioridad para la conservación de aves. Los municipios donde los cultivos ilícitos fueron detectados han sido sobrepuestos en un mapa de cobertura forestal de Colombia, sumados a dos tipos de prioridades de conservación de aves: las distribuciones de aves amenazadas y los conjuntos de áreas mínimas para la conservación de todas las especies. Los sitios de más alta prioridad para la conservación afectados por cultivos ilícitos estuvieron en el sur de los Andes, la parte norte de la Cordillera Occidental y las tierras bajas adyacentes al Darién, la Sierra Nevada de Santa Marta, la Serranía del Perijá y la Serranía de San Lucas. Los bosques de mayor área amenazada por cultivos ilícitos se encuentran en la Amazonia y en el piedemonte amazónico de la Cordillera Oriental, sitios con baja prioridad de conservación. Dadas las tendencias actuales de expansión de estos cultivos y el alto endemismo de algunas especies de aves, la conversión de bosques a cultivos ilícitos podría provocar varias extinciones locales. Para impedir esto, los involucrados en la erradicación de cultivos ilícitos y programas de desarrollo alternativo deberán dar alta prioridad a la protección de reservas forestales y parques contra la siembra de cultivos ilícitos. Estos esfuerzos también deberán extenderse a a las áreas de conservación propuestas con base en la diversidad de aves amenazadas y endémicas que actualmente no están protegidas. La conservación de las aves amenazadas y endémicas en los bosques colombianos dependería del control exitoso de los incentivos a la deforestación, incluyendo el comercio internacional en drogas ilegales.

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